Een collectief van zeven rechters van het gerechtshof van Virginia heeft met een nipte meerderheid megaspammer Jeremy James negenjaar gevangenisstraf gegeven. Dat meldt AP.

James werd in 2005 al tot dezelfde straf veroordeeld. Hij stuurde binnen enkele dagen 53.000 ongewenste e-mails rond, zo achtte de rechter toen bewezen. De gedocumenteerde spamrun zou onderdeel zijn van een veel groter offensief, waarbij James in 2003 in twee maanden tot 10 miljoen berichten per dag verstuurde. In 2003 werd hij ook gearresteerd.

Vrijheid van spam

Z'n advocaat betoogde dat spam een grondwettelijk beschermde, anonieme vorm van vrijheid van meningsuiting is. Drie van de zeven rechters waren het daar in essentie mee eens. Één van hen schrijft dan ook dat de Anti-spam Wet 'ongrondwettelijk breed is omdat het ook massamailings van politieke of religieuze aard verbiedt.'

Thomas Wolf, de advocaat van de verdachte, herhaalt dit standpunt in zijn commentaar op het vonnis: "Deze meerderheidsbeslissing heeft verreikende consequenties, omdat hiermee het verzenden van anonieme bulk e-mail wordt gecriminaliseerd, ook als het doel is het opzetten van een volkspetitie of het promoten van godsdienst."

Geen bescherming voor misleiding

Maar de meerderheid van vier rechters oordeelt het gedrag van James wel onmiskenbaar crimineel. Hij belazerde de boel door onder meer het gebruik van valse e-mailafzenders, misleidde consumenten en bracht de online economie schade toe.

Bovendien verdient 'misleidende commerciële prietpraat' geen grondwettelijke bescherming op vrije meningsuiting, zoals vastgelegd in de 'First Amendment'.