De Duitse ISP lanceerde vorig jaar het aanbod van onbeperkt internet via de telefoonlijn voor 79 mark per maand. Internetters bleken zeer gecharmeerd van de dienst en het aantal abonnees steeg in razend tempo. Maar T-Online, dat eind december 7,9 miljoen abonnees telde, moest fors geld toeleggen op het flat-rate aanbod. T-Online noemde de flat-rate dienst als een van de oorzaken van het verlies van 125 miljoen euro over 2000, dat het bedrijf vorige maand bekendmaakte. Beleggers reageerden dan ook verheugd toen T-Online donderdag bekendmaakte dat het de verlieslijdende dienst voor gezien houdt. Het aandeel sloot 16 procent hoger op 13,60 euro. T-Online is een van de laatste internetproviders in Duitsland die het flat-rate model verlaat. Concurrenten, waaronder Versatel met Sonne, hielden het enkele maanden terug, eveneens na forse verliezen, al voor gezien. In Nederland is tot nu toe ook elke flat-rate dienst op een fiasco uitgelopen. Reden voor de mislukking is, zo verklaart elke internetprovider steeds weer, dat abonnees weliswaar een vast tarief betalen maar de aanbieder de telecomleveranciers nog per tik moet betalen. Zo gaan de diensten aan hun eigen succes ten onder. Internetters nemen massaal een abonnement en maken vervolgens volop gebruik van de dienst, waardoor de internetproviders enorme bedragen voor de gegenereerde telefoontikken moeten betalen. Inmiddels is die situatie aan het veranderen. Zo is Deutsche Telekom, het moederbedrijf van T-Online, door de Duitse telecomwaakhond verplicht internetproviders per bulk (dus met een vast bedrag) telefoniecapaciteit te verkopen. In Nederland kreeg KPN van de OPTA een zelfde verplichting opgelegd. In eerste instantie geldt die verplichting alleen voor levering aan Worldcom, het is de bedoeling dat dat later dit jaar wordt uitgebreid naar andere bedrijven. Ook in Frankrijk en Groot-Brittanni├ź hebben de toezichthouders flat-rate internet afgedwongen. Toch is het niet allemaal kommer en kwel op de flat-rate markt. Het Italiaanse Infostrada, zo meldt The Wall Street Journal, heeft geen plannen haar TempoZero dienst met onbeperkt bellen en internetten voor 49 euro per maand stop te zetten. Ook het Spaans-Amerikaanse TerraLycos zet haar flat-rate dienst voor 16 euro per maand, zij het alleen in de daluren, voort. T-Online maakt nu op haar site melding van 'nieuwe, aantrekkelijke prijsmodellen'. Zo kunnen internetters voortaan pakketten vergelijkbaar met belbundels kopen. De minder fanatieke internetter kan 30 uur surfen voor 15 euro, de veelgebruiker kan voor 50 euro 120 uur per maand internetten. Een analist van zakenbank Merrill Lynch zegt in The Wall Street Journal dat alle internetaanbieders de komende tijd hun prijzen zullen verhogen. Tegen het eind van het jaar zou 'gratis internet' (waarbij juist alleen de telefoontikken worden betaald) een gedane zaak zijn.