Onderzoekers van AT&T en de Universiteit van New York hebben software ontwikkeld waarmee geheel anoniem bestanden kunnen worden uitgewisseld. Het tot Publius gedoopte project is een alternatief voor het vergelijkbare Freenet en de software van het Canadese Zero Knowledge. Het open source project gaat vanaf eind juli een twee maanden durende testfase in, waarvoor nog vrijwilligers worden gezocht. Hierna zal er waarschijnlijk een verbeterde versie komen. In hoeverre dit onder de vlag van AT&T zal gebeuren, is nog onduidelijk. Twee jaar terug ontwikkelde het telecombedrijf al 'Crowds', ook voor het anonieme gebruik van internet. Onderzoeker Avi Rubin van AT&T ziet Publius als de oplossing voor politieke dissidenten en anderen die er baat bij hebben hun materiaal anoniem te publiceren, zonder zich zorgen te hoeven maken over censuur of ergere maatregelen. De dienst is – in tegenstelling tot bijvoorbeeld Napster en Gnutella – niet geschikt voor het uitwisselen van muziekbestanden. Er is namelijk een limiet per bestand ingesteld van 100 kilobytes. Misbruik Critici waarschuwen niettemin voor misbruik. "Criminelen zullen dit erg leuk vinden", aldus Bruce Taylor van de National Law Center for Children and Families tegenover persbureau AP. Taylor en anderen denken met name aan liefhebbers van kinderporno, cybercriminelen en terroristen die handleidingen voor het maken van bommen willen uitwisselen. De meeste privacygroeperingen – zoals de Electronic Frontier Foundation (EFF) en het Electronic Privacy Information Center (EPIC) - zijn evenwel erg enthousiast. De eventuele nadelen wegen volgens hen niet op tegen de evidente voordelen, zoals het omzeilen van censuur. 'Bemoedigend' Ook Maurice Wessling van Bits of Freedom is enthousiast over Publius. "Het is een erg cool systeem", aldus de Nederlandse privacyexpert. Het interessante is volgens Wessling dat voor het eerst een grote partij als AT&T zich serieus met privacyzaken bemoeit. "Dat is bemoedigend, het komt langzaam op de agenda." Bovendien heeft Publius praktische voordelen boven het gebruiksonvriendelijke Freenet, stelt Wessling. "Het fundamentele probleem met Freenet is dat het onmogelijk is bestanden te deleten. Als je eenmaal iets hebt geplaatst, blijft het altijd beschikbaar." Een nadeel van Publius is echter volgens Wessling dat het iets kwetsbaarder is dan Freenet, omdat het een servernetwerk is. Daarom is het in principe mogelijk al deze servers af te sluiten, iets wat met Freenet onmogelijk is. De door AT&T ontwikkelde software hakt een bestand in kleine stukken, maakt hier kopieën van en verdeelt deze vervolgens over een groot aantal servers die door vrijwilligers beschikbaar worden gesteld. Daarna worden de verschillende stukjes met sterke encryptie weer bij elkaar gevoegd zodat ze beschikbaar zijn via een normale URL. Het zou onmogelijk te zijn de oorspronkelijke plaatser te achterhalen. Eerdere relevante berichten: Anoniem Freenet ultieme schuilplaats voor piraten (10 maart 2000) VVD: 'Anonimiteit op internet moet strafbaar worden' (16 december 1999) Freedom-dienst XS4ALL op rand van illegaliteit (07 december 1999)