Ebbers heeft na zijn veroordeling in maart nog geprobeerd een wit voetje bij de rechter te halen, door al zijn bezittingen, met uitzondering van 50.000 dollar en een bescheiden huis voor zijn vrouw, beschikbaar te stellen voor gedupeerden.

Voor de rechter, Barbara Jones, was dit allemaal geen reden om af te zien van een gevangenisstraf en legde 25 jaar cel op. 'Ik ben van mening dat een straf die minder lang is, de ernst van dit misdrijf niet zou weerspiegelen', zei Jones toen ze haar vonnis velde.

De advocaat van de oud-topman voerde tevergeefs aan dat er geen gevangenisstraf moest worden opgelegd omdat zijn cliënt ernstige hartproblemen zou hebben.

Levenslang

Volgens de rechter komt de straf effectief neer op levenslang, omdat de 63-jarige Ebbers bij goed gedrag in 2027 kan vrijkomen en dan dus 85 zou zijn.

Of de zaak ook zo zal lopen, valt nog te bezien. De veroordeelde hoeft zich pas 12 oktober bij de poort te melden. De advocaten zijn ondertussen druk doende een hoger beroep te regelen en zullen naar alle waarschijnlijkheid verzoeken de ten uitvoerlegging van de straf op te schorten. Omdat dit een zaak van witte-boordencriminaliteit betreft maakt een dergelijk verzoek een goede kans.

Ebbers werd in maart veroordeeld door een jury op negen aanklachten voor zijn aandeel bij het boekschandaal van Worldcom. De fraude van 11 miljard dollar (9,1 miljard euro), de grootste in de Amerikaanse geschiedenis, leidde tot de ondergang van het bedrijf waarbij beleggers miljarden verloren en zo'n 20.000 mensen hun baan verloren.

Fraude

De fraude kwam bijna drie jaar geleden aan het licht. Bij de telecomgigant bleek al jaren een fraudecultuur te heersen. Kosten werden systematisch ingeboekt als investeringen. Daardoor leek het alsof WorldCom winst maakte, terwijl het telecombedrijf in werkelijkheid verlies leed.

De boekhoudfraude was nodig voor het expansieve beleid van WorldCom. In de jaren negentig groeide de telecomgigant snel door de overname van andere bedrijven. In 1998 legde WorldCom 40 miljard dollar neer voor MCI Communications - op dat moment de grootste overname uit de geschiedenis.

De acquisities werden betaald met aandelen WorldCom. Om de aandelenkoers hoog te houden, maakte WorldCom gebruik van 'financiële trucs'.

De eerste berichten over de boekhoudfraude bij WorldCom zorgden in juni 2002 voor wereldwijde paniek op de aandelenbeurzen. Het aandeel WorldCom kelderde direct met 75 procent. In Nederland daalde de AEX op de ochtend na het bekend worden van het nieuws met bijna 6 procent – een ongewoon sterke daling.

In juli 2002 moest WorldCom, dat ooit een beurswaarde had van meer dan 100 miljard dollar, uitstel van betaling aanvragen. Het bedrijf maakte later een doorstart onder de naam MCI.