Steve Ballmer is op 24 maart jarig. De ceo van 's werelds grootste ict-bedrijf wordt dan 53. Ballmer is een verkoper in hart en nieren; hij doet graag opvallende uitspraken en claims over de concurrentie, zoals Linux, IBM en Sun. Maakt hem dat wel tot een goede ceo? Vijf publieke geheimen over zijn functioneren.

Yahoo-gestuntel

De ceo van één van de rijkste ondernemingen ter wereld slaagt er niet in een kwakkelende zoekmachine over te nemen. Ballmer zegt eerst Yahoo te willen kopen, komt daar dan op terug, en komt dan dáár weer op terug. Uiteindelijk ketst de hele vijandige overname af.

Een enkele analist ziet hierin een sluwe actie van Microsoft om het wankele Yahoo om te duwen. De directie van de zoekmachine is wel zwaar onder vuur gekomen door deze hele affaire. De meeste experts spreken echter van een zwaar mislukte toenaderingspoging. Ballmer zegt nu toch weer iets te willen met Yahoo, bijvoorbeeld een vergaande samenwerking. Alles om Google te bestrijden, natuurlijk. Maar de indruk die blijft hangen na jaar lang vergeefs onderhandelen is die van genant gezwalk. Dat geldt voor zowel Microsoft als Yahoo overigens.

“Linux is kankergezwel”

De strijd tussen closed en open source is er eentje die verbeten wordt gevoerd. Door beide kampen. Maar om Linux, en eigenlijk open source-licentie GPL, nou ronduit een kankergezwel te noemen. Ballmer wilde met die uitspraak, alweer 8 jaar geleden, alleen maar in normale woorden, voor de gemiddelde manager zeg maar, uitleggen wat nu het gevaar is van open source.

Volgens hem dus. En dat doet hij in een interview met het Amerikaanse dagblad Chicago Sun-Times. “Linux is een kankergezwel dat zich in qua intellectueel eigendom hecht aan alles waar het mee in aanraking komt.” Tegelijkertijd laat Ballmer weten dat open source geen bedreiging is voor zijn bedrijf, hooguit de voorkeur van overheden voor die open software.

Beurskoers

Goed, er is nu een kredietcrisis, maar Microsofts beurskoers staat al jaren onder druk. Volgens kwade tongen eigenlijk sinds de overdracht van Gates aan Ballmer. Hij neemt in januari 2000 het roer over van de Microsoft-grondlegger. Die heeft hem in 1980 heeft binnengehaald als werknemer nummer 24 en de eerste business manager van het dan nog kleine softwarebedrijf. De beurskoers is bij Ballmers aantreden als ceo bijna 50 dollar, een lichte daling ten opzichte van de piek eind 1999. Het aandeel Microsoft schommelt sindsdien rond de 27 dollar, maar is de laatste tijd gedaald naar circa 17 dollar.

De hoogste piek sinds het begin van Ballmers leidersschap is 53 dollar in maart 2000. Dieptepunten zijn 21 dollar in december dat jaar, 22 dollar in september 2002 en de neergaande lijn vanaf 33 dollar in januari vorig jaar.

Toegegeven, de beurskoers van de Windows-producent is pas sinds april 1997 boven die 15 dollar gekomen, met de bijna 59 dollar van december 1999 als ultiem hoogtepunt. Dit is verdisconteerd met de opsplitsing van aandelen, wat Microsoft sinds de beursgang in maart 1986 negen keer opgesplitst, waardoor één oorspronkelijk aandeel tegenwoordig gelijk staat aan enkele honderden aandelen.

Een andere Steve, die van Apple, heeft sinds 2000 de beurskoers van zijn bedrijf zien stijgen van 25 naar meer dan 140 dollar. Goed, dat is een kleiner bedrijf dus valt er meer groei te behalen. Maar die onderneming heeft veel minder diepe zakken om nieuwe markten te betreden. Zoals Microsoft wel doet met spelcomputer Xbox-spelcomputer, muziekspeler Zune, zoekmachine Live Search, boekhoudpakket Money en overgenomen erp- en crm-pakketten.

Developers, developers, developers, developers

Een goede leider moet kunnen inspireren, eventueel zelfs de manschappen kunnen aansporen tot bovenmenselijke prestaties. Nu zijn daar verschillende manieren voor, waarmee je best ver kunt gaan. Miljardair Steve Ballmer gaat echter verder, veel verder. Berucht zijn de uitgelekte filmpjes van hem met doorzweet overhemd terwijl hij uitbundig schreeuwt, gilt en springt. “Developers, developers, developers, developers!” Iets wat hij op verzoek in 2008 nog eens heeft overgedaan. Alles om de troepen op te zwepen, kennelijk.

Uitbarstingen

Ballmer is temperamentvol en kan niet altijd even goed omgaan met tegenslagen. Bekend voorbeeld is het stoelgooi-incident. De ceo was dusdanig boos dat Microsoft-ontwikkelaar Mark Lucovsky overstapt naar rivaal Google dat hij een stoel door het kantoor smijt. Dit heeft Lucovsky later tegenover de rechtbank verklaard in de rechtszaak die is uitgevochten over zijn overstap.

Het temperament van Ballmer laait echter niet alleen op door Google. In 1991 heeft de topman, toen dus nog geen ceo, zijn stembanden al eens kapotgeschreeuwd tijdens een vergadering. Gevolg: afvoeren naar het ziekenhuis. Rocksterren als Axl Rose hebben dus deze manager naast zich op de ranglijst van stembandproblemen door het werk.