Een Storage Area Network (SAN) is een dedicated, hoge snelheidsnetwerk dat toegang geeft tot opslag op gekoppelde fysieke opslagapparaten (block-niveau in plaats van bestandsniveau). SAN's zijn verschenen om de beschikbaarheid en prestaties van applicaties te verhogen door opslagverkeer te scheiden van de rest van het netwerk.

Hoe werkt een SAN?

Met SAN's kunnen bedrijven sneller opslagresources toewijzen en beheren, waardoor dat efficiënter wordt. In plaats van opslagcapaciteit te isoleren op verschillende servers, kun je een capaciteitspool delen onder verschillende workloads en verdelen naar behoefte. Het is makkelijker te beveiligen en makkelijker te beheren.

Een SAN is natuurlijk een prachtige oplossing voor grote bedrijven, maar wellicht overkill voor het MKB. Er kan dan beter gekeken worden naar een NAS. Nu deze apparaten steeds meer functies krijgen. Zelfs de goedkoopste Nassen, bijvoorbeeld van Synology, zitten zo tjokvol functies dat je ze kan inzetten als mailserver (Mailplus), back-up-server (Active Backup for Business), virtualisatieserver (VMM), video surveillance-server (Surveillance Station) enzovoort. Dat gebeurt in de vorm van apps die (gratis en in sommige gevallen tegen betaling) kunnen worden gedownload en geïnstalleerd op de server.

Ook kunnen er meerdere apparaten tegelijk worden ingezet met elk een of een handjevol functies om de load (en het risico) te spreiden. Kortom, voor thuisgebruik en MKB lijkt de NAS nog steeds de betere oplossing.

Een SAN bestaat uit gekoppelde hosts, switches en opslagapparaten wiens componenten kunnen worden verbonden door verschillende protocollen. Fibre Channel is het originele transportprotocol dat wordt gebruikt voor SAN's.

Maar een andere optie is Fibre Channel over Ethernet (FCoE) waarmee het verkeer over bestaande Ethernet-lijnen wordt gestuwd, zodat opslag en IP in een enkele infrastructuur worden verwerkt. Andere opties zijn Internet Small Computing System Interface (iSCSI), die doorgaans wordt gebruikt in MKB's, en InfiniBand wat meestal wordt ingezet in HPC-omgevingen.

Hoe ziet een SAN eruit?

Leveranciers hebben entry-level en midrange SAN-switches voor racks en high-end zakelijke SAN-directors voor omgevingen die een hogere capaciteit en meer prestaties vereisen. Voorbeelden van leveranciers die zakelijke SAN-producten leveren zijn Dell EMC, Hewlett-Packard Enterprise, IBM en Pure Storage.

"Een SAN heeft twee lagen", schrijft Gartner over de SAN. "De eerste - de leidingen - leveren connectiviteit tussen knooppunten van het netwerk en transporteert apparaatopdrachten en statussen. Er moet ten minste één opslagknooppunt zijn gekoppeld in dit netwerk. De tweede laag - de software - gebruikt applicaties om diensten te leveren die opereren op de eerste laag."

Wat is het verschil tussen NAS en SAN?

Network Attached Storage (NAS) is net als SAN een netwerkgebaseerde opslagmogelijkheid. Een SAN gebruikt in de regel Fiber Channel-connectiviteit, terwijl NAS in de regel via standaard-Ethernet verbindt. Daarnaast verwerkt SAN gegevens op block-niveau, terwijl een NAS data op bestandsniveau aanspreekt. Een SAN verschijnt voor een clientbesturingssysteem als schijf en is een eigen gescheiden netwerk van opslagapparaten, terwijl een NAS als bestandsserver wordt herkend.

Verder is SAN meer gericht op gestructureerde workloads, zoals databases, terwijl NAS meer wordt gebruikt voor ongestructureerde data, zoals videobestanden en afbeeldingen, bijvoorbeeld voor medische scans. De meeste organisaties hebben zowel NAS als SAN ingezet in het netwerk en de workload of applicatie bepaalt in de regel welke van de twee wordt gebruikt.

Wat is Unified Storage?

Unified Storage is ontstaan uit de vraag om SAN en NAS niet meer als twee losse oplagplatforms te gebruiken en opslag op zowel bestandsniveau als block-niveau in één systeem te verwerken. Daarmee kunnen blockprotocollen als Fibre Channel en iSCSI en bestandsprotocollen als NFS en SMB met elkaar worden gebruikt. Verschillende leveranciers hebben zulke multi-protocol-oplossingen, hoewel NetApp meestal wordt aangemerkt als de uitvinder van deze optie.

Waar gaat SAN heen?

Leveranciers richten zich het meest op features die te maken hebben met de schaalbaarheid, admin en efficiëntie. Wat prestaties betreft, is SAN vooral bezig met flashopslag. Leveranciers bieden hybride systemen die magnetische schijven combineren met flashgeheugen, naast SAN's die alleen maar flashgeheugen bevatten.

Flashgeheugen maakt vooral stappen op SAN, niet op NAS, omdat de gestructureerde workloads van SAN in de regel kleiner en makkelijker te migreren zijn naar een nieuw opslagsysteem ten opzichte van de ongestructureerde NAS-inzet. Op beide gebieden speelt flashopslag een steeds grotere rol.