Computerprogrammeur Steve Gibson ontdekte vorige week dat RealDownload elke keer dat software gedownload wordt 'naar huis belt'. Dat meldt MSNBC. Tijdens dat contact met het thuisfront bij RealNetworks verstuurt het programma allerlei informatie, waaronder de URL van het bestand dat wordt gedownload. De gebruikersovereenkomst van het programma vermeldt dat dit inderdaad gebeurt. RealNetworks zegt daarin deze informatie te gebruiken om derde partijen te helpen met het vinden van de juiste doelgroep voor hun advertenties. Maar, zo verzekert het bedrijf in de overeenkomst, de informatie wordt anoniem verzameld. Volgens Gibson is dat bezijden de waarheid en kan het bedrijf wel degelijk via de download-assistent een individuele gebruiker volgen. Toen hij met speciale software de data bekeek die naar RealNetworks worden teruggestuurd, ontdekte hij dat de informatie zowel een uniek gebruikersnummer bevatte. Inmiddels heeft RealNetworks toegegeven dat het mogelijk is te zien welke software individuele gebruikers downloaden maar, zo zegt het bedrijf, dat is nog nooit gebeurd. Sterker nog, RealNetworks was naar eigen zeggen niet eens op de hoogte van de mogelijkheid. Pas toen Steve Gibson zijn bevindingen naar buiten bracht, zou het bedrijf erachter zijn gekomen dat het stringnummer van 32 karakters dat de download-assistent bevat niet willekeurig is, maar gebruikers kan onderscheiden. Het bedrijf heeft inmiddels dit stringnummer uit de download-assistent verwijderd. "We wisten niet eens dat het er was en het diende dan ook geen enkel nut voor ons", zo zei een woordvoerder van RealNetworks tegen MSNBC. De ontdekking komt voor Real op een bijzonder ongelegen moment. Net deze week werd bekend dat RealNetworks samen met 35 andere bedrijven – waaronder AOL, Microsoft, IBM en Intel – Privacy Partnership 2000 hebben opgericht. Deze groepering wil via advertentiecampagnes op radio, TV en internet het publiek bewustmaken van privacy-aangelegenheden. Verder geven de bedrijven tips over hoe persoonlijke informatie te beschermen. RealNetworks is al eerder in opspraak gekomen wegens privacy-aspecten. Een soortgelijke zaak als nu met de downloadsoftware werd vorig jaar ontdekt bij de RealJukebox. Ook over een andere download-assistent ontstond recent commotie. Een groep internetters begon enkele weken geleden een proces tegen America Online omdat dochter Netscape via haar SmartDownload eveneens zou bijhouden wie wat downloadt.Eerdere relevante berichten: RealNetworks weet precies naar welke CD's u luistert (02 november 1999) Privacy-rel blijft geplaagd RealNetworks achtervolgen (11 november 1999) Netscape beschuldigd van plaatsen spionagesoftware (10 juli 2000)