De College Opportunity and Affordability Act is gericht op Amerikaanse colleges en universiteiten die financiële steun op federaal niveau krijgen. Het wetsontwerp, dat al door het Huis van Afgevaardigden is goedgekeurd, maakt het hogere onderwijs toegankelijker voor studenten uit gezinnen met lage en middenklasse inkomens.

In het 800 pagina's tellende document is echter een bijzondere voorwaarde opgenomen: de onderwijsinstellingen zijn verplicht om maatregelen te nemen tegen het illegaal downloaden van muziek, films en ander auteursrechtelijk materiaal.

Als het wetsvoorstel daadwerkelijk wordt omgezet in wetgeving, zullen onderwijsinstellingen verantwoordelijk worden gesteld voor activiteiten die volgens hen voornamelijk buiten de universiteitscampus plaatsvinden. Steve Worona, beleidsdirecteur van Educause, een non-profitorganisatie die zich bezighoudt met IT in het hoger onderwijs, is van mening dat "meer dan 80% van de studenten buiten de campus woont en commerciële netwerken gebruikt."

En terwijl veel universiteiten hun studenten nu al vragen een anti-piraterijverklaring te ondertekenen, nemen commerciële netwerken geen enkele maatregel op dit gebied. Ook vreest Worona dat de clausule universiteiten op extra kosten jaagt, omdat ze alternatieven voor illegale downloads zullen moeten bedenken.

Inschattingsfout

De American Federation of Musicians steunt de anti-piraterijbepaling in het wetsontwerp, evenals de Motion Picture Association of America. Laatstgenoemde organisatie bracht in een verklaring voor het Amerikaanse Congres een studie uit 2005 naar voren. Daarin beweerde de organisatie destijds dat 44 procent van het geld dat de muziekindustrie misloopt, wordt veroorzaakt door studenten die illegaal muziek downloaden via de universiteitsnetwerken. Afgelopen januari verlaagde de MPAA deze schatting naar 15% vanwege een "menselijke fout".

Vicepresident Mark Luker van Educause is van mening dat zelfs dit percentage te laag is; hij beschouwt 3 procent als een realistischer schatting. Luker zegt dat alle universiteiten het overtreden van auteursrecht op campusnetwerken nadrukkelijk verbieden. Een aantal van hen betaalt mee aan abonnementen op legale downloaddiensten zoals Napster of Ruckus. Een voorbeeld is UCLA, die haar studenten toegang tot Ruckus aanbiedt en deze kosten niet in de studiekosten zegt te verrekenen. De legale diensten slaan echter nauwelijks aan; volgens Worona omdat ze teveel beperkingen hebben.

Amendement

Het is niet de eerste keer dat Amerikaanse universiteiten te maken krijgen met bepalingen tegen piraterij. Er ligt ook een wetsvoorstel van de Senaat (S.1642) om de Higher Education Act uit 1965 aan te passen. Senator Harry Reid diende afgelopen zomer een amendement in die universiteiten verplicht om technologische afschrikmaatregelen te nemen, maar Reid trok het amendment na protesten van organisaties als Educause weer in.

Maar het wetsvoorstel heeft in artikel 494 nog steeds een bepaling dat universiteiten maatregelen moeten nemen om illegaal downloaden tegen te gaan.