Al een jaar lang werd de Wikia-zoekmachine aangekondigd als alternatief voor marktleider Google. Nu Wikia, het in 2005 opgerichte commerciële bedrijf van Wales dat onafhankelijk is van de non-profitorganisatie achter de gratis encyclopedie Wikipedia, een eerste versie van Wikia Search heeft uitgebracht, klinkt het iets minder strijdlustig. "Gebruikers van onze zoekmachine moeten geen Google-killer verwachten", zegt Wales tegen Cnet.

Sporen uitwissen

Die eerste gebruikers moeten namelijk zelf de kwaliteit van de zoekmachine verhogen, geheel volgens het bekende wiki-model. Na een zoekopdracht verschijnen schaarse resultaten volgens een eenvoudig algoritme. Wikia moedigt gebruikers aan om die resultaten zelf te beoordelen op basis van kwaliteit en relevantie. Geleidelijk moet de zoekmachine hierdoor steeds betere resultaten geven.

Mensen die misbruik willen maken van Wikia Search, bijvoorbeeld door via trucs hun eigen site boven aan de lijst met zoekresultaten te plaatsen, krijgen het zwaar te verduren, meent Wales. "Wikia zal dergelijke gebruikers blokkeren en hun sporen uitwissen, net zoals dat bij andere wiki-projecten gebeurt."

Principekwestie

Wikia heeft ongeveer 14 miljoen dollar binnengehaald, waarvan 10 miljoen van online warenhuis Amazon.com. Het bedrijf hoopt aan de zoekmachine te gaan verdienen door advertentieruimte te verkopen, maar het is nog onbekend welk model daarvoor zal worden gebruikt.

Behalve dat hij er geld mee wil verdienen, ziet oprichter Jimmy Wales de zoekmachine ook als een principekwestie, aangezien de markt nu te sterk in handen in van Google, Yahoo en Microsoft. "Het is niet gezond voor de wereldburgers dat zoveel van onze informatie in handen is van zo'n klein clubje achter gesloten deuren. We weten niet goed op welke manier zij de zoekresultaten beïnvloeden en we kunnen daarop geen enkele invloed uitoefenen."

Door het ijs

Bij een eerste test door de gevreesde TechCrunch-oprichter Micael Arrington viel de Wikia-zoekmachine echter zwaar door het ijs. Hij noemde het "een van de grootste teleurstellingen" die hij ooit had gerecenseerd, onder meer omdat Wikia Search nauwelijks een fatsoenlijke zoekmachine is.

De gebruikte open-source software van Nutch is gevuld met een index die is samengesteld door het vorig jaar door Wikia overgenomen bedrijf Grub. Helaas zijn de zoekresultaten uiterst mager, meent Arrington. "Niemand gaat dit als zoekmachine gebruiken, tenzij de technologie aanzienlijk wordt verbeterd."

Daarnaast vindt Arrington het onverteerbaar dat er geen enkel 'menselijk' aspect aan de zoekmachine zit, terwijl dat wel was beloofd. Volgens Wikia-baas Gil Penchina zal dat nog volgen, maar voorlopig kunnen gebruikers alleen trefwoorden toevoegen aan hun eigen profiel. Als anderen zoeken naar die trefwoorden, verschijnt een foto van de gebruiker in de rechterkolom. Wikia Search is dus meer een sociaal netwerk, waartoe onder meer ideeën van Facebook zijn gestolen, aldus Arrington.

In een reactie op Arringtons harde kritiek stak Jimmy Wales van Wikia de hand in eigen boezem. Hij wijst er echter op dat de zoekmachine pas tot leven zal komen als veel mensen eraan helpen bouwen. "Goed, het zoeken gaat nog beroerd, maar dat is niet waar het om gaat. Het gaat erom dat we iets nieuws bouwen", aldus Wales.