De nieuwe zoekmachine gaat in de nacht van vrijdag op zaterdag om twee uur 's nachts officieel van start. Nova Spivack, oprichter van de semantische dienst Twine en Radar Networks, testte de dienst eerder dit jaar al.

Volgens hem werkt de zoekmachine naar behoren. Ondanks dat het volgens hem een 'bijna absurd ambitieus' project is, zou Wolfram Alpha volgens Spivack het potentieel hebben evenveel impact te kunnen maken als Google.

'Aanvulling'

Stephen Wolfram, de bedenker van Wolfram Alpha, weerspreekt het commentaar van Spivack. Volgens hem zou Wolfram eerder antwoord geven op vragen die Google niet kan beantwoorden. Het moet een toevoeging worden op bestaande zoekopdrachten.

De zoekmachine indexeert namelijk geen webpagina's en is dus nutteloos voor het vinden van filmtijden, de beste netbook-aanbiedingen of de nieuwste viral video.

Gewone mensentaal

In plaats van het indexeren van pagina's legt de site 'gewone mensentaal' voor aan een database met feiten die zijn verzameld, gecontroleerd en geordend door het personeel van Wolfram Alpha. Dat is zogeheten gecureerde data.

In maart werd al bekend dat de zoekmachine een antwoord kan geven op bepaalde vragen zoals: "Hoeveel protonen zitten er in een waterstofatoom?" Nu blijkt dat er niet slechts een enkel antwoord wordt gegeven maar dat er een 'klein dossier' wordt gegenereerd. Wired omschrijft Wolfram Alpha als een "groep wiskundigen van Cambridge en een team CIA-analisten samen in een browser".

Toch heeft de site beperkingen. Zo kan de zoekmachine vertellen wat de afstand tussen de aarde en de maan is, en ook wat de gemiddelde bmi (body mass index) van een veertigjarige man is. Maar volgens The Times struikelt de machine over zoekopdrachten als 'huizenprijzen in New York' en 'overgewichtpercentages'.

Voortdurende ontwikkeling

Volgens Stephen Wolfram is zijn zoekmachine een project in ontwikkeling dat nooit een compleet magazijn zal zijn van alle menselijke kennis. Daarom heeft Wolfram zijn zoekmachine de naam Alpha megegeven, een term die door veel bedrijven wordt gebruikt om aan te geven dat een dienst of product in een van de eerste ontwikkelfases verkeert.

Boze tongen beweren dat het aanstippen van 'constante verandering' door Wolfram een achterdeur openlaat in geval het product faalt. Wolfram Alpha claimt de eerste zoekmachine te zijn die specifieke en relevante antwoorden kan geven op een gewone vraag.

Die claim is wel vaker gedaan door andere zoekmachines zoals Powerset, Ask en zelfs door Google zelf. Geen enkele zoekmachine heeft die belofte echter waargemaakt. Ondanks de positieve aandacht die Wolfram Alpha op dit moment krijgt, kunnen de claims echt getoetst worden als de zoekmachine daadwerkelijk in dienst treedt.

Video