Toen Google in oktober 2006 YouTube kocht voor 1,65 miljard dollar, stond het bedrijf voor tenminste twee enrome uitdagingen. Ten eerste waren er de platenlabels en filmstudio's die massaal protesteerden tegen het 'uploadplatform voor piraten', wat zelfs leidde tot een miljardenclaim van Viacom. Daarnaast moest er gezocht worden naar een businessmodel dat van YouTube een winstgevende dienst zou kunnen maken.

Dat hier hard aan gewerkt wordt werd eerder dit jaar al duidelijk, toen het bedrijf bekend maakte trefwoorden van de site te gaan verkopen aan adverteerders. Daarnaast werd de site aangepast om deze aantrekkelijker te maken voor adverteerders. De vernieuwde breedbeeld videoplayer die onlangs werd geïntroduceerd is daarvan een direct gevolg.

YouTube wordt industrie

De maatregelen lijken hun effect niet te missen. Rio Caraeff, executive vice president van Universal Music Group's eLabs stelt dat het bedrijf tientallen miljoenen dollars binnenhaalt via YouTube.

Volgens Caraeff heeft dat alles te maken met de aard van de videosite: "YouTube kan niet vergeleken worden met radio, dat alleen fungeert als promotioneel medium. Het is een bron van inkomsten en een commerciële industrie, die enorm snel groeit. De winst die we binnenhalen via YouTube is dit jaar 80 procent hoger dan een jaar geleden."

100 miljoen in 2008

Universal verdient, net als andere platenmaatschappijen die een deal hebben gesloten met de videocommunity, geld via advertenties die worden getoond bij video's die de platenmaatschappij plaatst. Ook wanneer gebruikers video's plaatsen van de platenmaatschappij, ontvangt deze het geld van de advertenties die daarbij worden geplaatst. Deze inkomsten worden gedeeld met YouTube.

Een precies bedrag wil Caraeff niet noemen, maar volgens bronnen harkt Universal dit jaar 100 miljoen dollar bij elkaar alleen met webvideo's. Die inkomsten worden ook gehaald bij andere videosites, maar YouTube levert het leeuwendeel op.

Van paria tot partner

Contentproviders zagen de YouTube lange tijd louter als een partij die slechts inbreuk maakte op het auteursrecht, getuige de rechtszaak die Viacom vorig jaar aanspande. Het mediabedrijf eiste 1 miljard dollar van GoogleTube omdat het uploaden van auteursrechtelijk beschermd materiaal niet zou worden tegen gegaan.

Deze rechtszaak is nog altijd niet van de baan, maar de cijfers van Universal tonen aan dat YouTube in plaats van een concurrent of parasiet, wel degelijk een vruchtbare partner kan zijn.

Doorbraak van video-advertenties

Het verschil voor de platenmaatschappijen zit hem in de manier waarop wordt gekeken naar muziekvideo's. Voorheen werden muziekvideo's gratis verstrekt aan muziekzenders en werd daar niets aan verdiend. Caraeff: "De opkomst van video's die worden ondersteund door advertenties is een belangrijk onderdeel van onze industrie. YouTube draagt hier ontzettend veel aan bij en we zullen in de toekomst dan ook op veel meer uiteenlopende manieren met het bedrijf samenwerken dan nu het geval is."