Google en YouTube hebben een zeer belangrijke juridische zege geboekt. Ruim drie jaar geleden stelde mediaconcern Viacom YouTube aansprakelijk voor de talloze illegale filmpjes die op de site waren te vinden. Het eiste voor de rechter 1 miljard dollar schadevergoeding en de verwijdering van zo'n 100.000 video's.

Volgens Viacom draaide YouTube om illegale content en maakte het bedrijf zich schuldig aan 'grootschalige intentionele' schending van het auteursrecht.

Safe harbor

YouTube beroept zich echter op de zogenaamde safe harbor clausule in de Digital Millennium Copyright Act (DMCA). Die biedt internetproviders en andere tussenpersonen vrijwaring van aansprakelijkheid, zolang ze prompt reageren als een rechthebbende partij een legitiem notice en takedown verzoek stuurt. Europa heeft een vergelijkbare regeling in de e-commerce Richtlijn.

De zaak sleepte zich voort, en meer recent kwamen er nog allerlei pijnlijke beschuldigingen boven tafel. De oprichters van YouTube zouden willens en wetens mee hebben gewerkt aan het uploaden van inbreukmakende video's. En omgekeerd meldde Google dat Viacom een heleboel van die 'illegale' content zelf had geüploadet ter promotie van zijn tv-shows.

Vrijwaring gaat op

De New Yorkse rechter concludeert ondubbelzinnig nu dat YouTube zich kan beroepen op vrijwaring. De daarbij noodzakelijke notice en takedown procedure werk immers naar behoren, want YouTube bleek in staat om zeer snel de 100.000 vermeend illegale filmpjes offline te halen.

"Dit is een belangrijke overwinning, niet alleen voor ons, maar ook voor de miljarden mensen wereldwijd die het web gebruiken om met elkaar te communiceren en ervaringen te delen", aldus Kent Walker, jurist van Google.

Viacom stelt in een verklaring dat het vonnis fundamenteel onjuist is en dat het bedrijf in hoger beroep zal gaan. Het vonnis geldt trouwens ook voor de zaak die de Britse Premier League kort na Viacom tegen YouTube was gestart wegens het hosten van inbreukmakende voetbalvideo's.

De meeste juristen reageren opgelucht op de uitspraak. De safe harbor (vrijwaring) is immers cruciaal voor talloze kleine en grote partijen die toegang bieden tot of diensten leveren op internet.

Contentfilter

Overigens heeft YouTube/Google sinds het begin van de rechtszaak belangrijke, maar dus niet wettelijk noodzakelijke, handreikingen gedaan aan de contentindustrie.

De belangrijkste is de filtertechnologie Video ID of Content ID, waarmee rechthebbenden geautomatiseerd kunnen voorkomen dat illegale kopieen worden geüpload. Ze kunnen de upload desgwenst ook toelaten en er dan reclame naast tonen.

Het filter is bekritiseerd omdat het de 'fair use' van korte fragmenten in een nieuwe videomix of parodie niet meer mogelijk zou maken.