Dat heeft de zakenbank toegegeven tegenover een commissie van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden die onderzoek doet naar het gesjoemel van het telecombedrijf WorldCom, zo meldt The Wall Street Journal. In juli vroeg WorldCom uitstel van betaling aan. Het bedrijf had ten onrechte 7,2 miljard dollar ingeboekt als investeringen. Daardoor leek het alsof WorldCom winst maakte, terwijl het in werkelijkheid verlies leed. Bij de ondergang van WorldCom springt met name de dubieuze rol van de top van het bedrijf in het oog. De directie van het telecombedrijf heeft willens en wetens geknoeid met de boekhouding. Twee (voormalige) topmannen van WorldCom, Scott Sullivan en David Myers, zijn inmiddels gearresteerd. Het onderzoek naar WorldCom heeft zich nu uitgebreid naar Salomon Smith Barney. Salomon is de zakenbank die miljoenen verdiende met adviezen aan het telecombedrijf, terwijl zijn analist Jack Grubman het aandeel WorldCom voortdurend aanprees – zelfs toen duidelijk werd dat het de verkeerde kant opging met het bedrijf.

Eerste keus

De onderzoekscommissie van het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden vermoedt nu dat WorldCom de miljoenenopdrachten aan Salomon gaf, omdat de zakenbank ervoor zorgde dat de top van WorldCom eerste keus had bij de beursgang van een internet- of telecombedrijf. Het voortrekken van beleggers gebeurt niet alleen door Salomon. Bij de Nederlandse beursintroductie van World Online hadden de 'family and friends' van de toenmalige WOL-directeur Nina Brink bijvoorbeeld ook voorrang bij de inschrijving op aandelen. Op het hoogtepunt van de internethype ging de prijs van een nieuw internet- of telecomaandeel op de dag van de beursintroductie vaak enkele malen over de kop. Beleggers die het aandeel tegen de introductieprijs konden kopen – zoals de WorldCom-top via Salomon – konden dus eenvoudig enorme winsten boeken. Volgens Salomon was deze praktijk niet in strijd met de wet. Wel geeft de zakenbank toe dat de aandelenpakketten 'groot genoeg waren om vragen te stellen over belangenverstrengeling'. Zo heeft Salomon eenmaal 35.000 aandelen aan een topman van WorldCom verstrekt – een ongewoon groot aantal voor een particulier.