Mark Shurtleff, de procureur-generaal van Utah heeft dit jaar al meer dan honderd brieven gekregen van boze inwoners van de Amerikaanse staat. Ze willen Utah stopt met de antitrustzaak tegen Microsoft. Utah is een van de 18 staten die samen met de federale overheid een rechtszaak hebben aangespannen tegen het softwareconcern dat ervan wordt beschuldigd concurrenten op een oneerlijke manier van de markt te drukken. Met twee brieven die Shurtleff ontving, was iets bijzonders aan de hand, zo meldt The Seattle Times: de afzenders bleken al te zijn overleden. Het waren niet de enige vreemde brieven. Zo kreeg de procureur-generaal ook een brief uit de niet bestaande plaats 'Tuscon, Utah'. Voor alle brieven geldt dat ze opvallende overeenkomsten vertonen. Hoewel ze er op het eerste gezicht vaak verschillend uitzien (verschillende lettertypes en kleuren, ander papier) blijken sommige zinnen steeds weer terug te keren.

Manipulatie

Conclusie: de actie van de 'bezorgde burgers' blijkt een zorgvuldig door Microsoft opgezette campagne. "Het is een overduidelijke poging van een bedrijf om de publieke opinie te manipuleren", aldus Rick Cantrell van het openbaar ministerie van Utah tegenover The Seattle Times. Als burgers zich echt op grote schaal zorgen maken, dan uiten ze zich op veel meer verschillende manieren dan nu het geval is, zegt Cantrell. "Mensen komen langs, ze sturen faxen, ze bellen op. We krijgen handgeschreven brieven." In het geval van Microsoft uiten de burgers zich echter telkens op een identieke manier. De organisatie van de brievenactie blijkt in handen te zijn van een mantelorganisatie van Microsoft: Americans for Technology Leadership (ATL). ATL ontvangt subsidie van het softwareconcern, maar wil niet zeggen hoeveel. ATL belt mensen met de vraag of ze mee willen doen aan een opiniepeiling over de rechtszaak tegen Microsoft. Als blijkt dat de respondenten positief staan tegenover Microsoft, dan krijgen ze een 'voorgeschreven' brief toegestuurd die ze kunnen doorsturen naar de procureur-generaal van hun staat, naar president Bush of naar hun volksvertegenwoordiger. De procureur-generaal van Minnesota, Mike Hatch, heeft geen goed woord over voor de actie van Microsoft. "Dit bedrijf lijkt geen enkele morele grenzen te hebben."