De twee oprichters van Microsoft verklaren dan ook diep bedroefd te zijn over het overlijden van Roberts. De in 1941 geboren Amerikaan heeft in 1975 de eerste pc gemaakt, die als bouwpakket was te bestellen door enthousiastelingen. Daaronder bevonden zich ook de jonge Gates en Allen die in de Altair 8800 een revolutie zagen.

Bit voor bit invoeren

De gisteren overleden Roberts heeft voor de productie en verkoop van zijn Altair het bedrijf MITS opgericht. Voor die onderneming hebben de twee jonge computer-adepten Gates en Allen de programmeertaal Basic aangepast om te draaien op de bescheiden Altair. Daarmee kreeg die eerste pc ook daadwerkelijk nut.

Overigens moest een gebruiker, na assemblage van het pakket elektronicaonderdelen, alle code bit voor bit invoeren met schakelaars. Diskettestations, laat staan harde schijven, waren er nog niet voor deze consumentencomputer. De Altair kostte, als bouwpakket, zo'n 400 dollar. De vroege nerd kreeg daarvoor een uiteindelijk een computer met 256 bytes geheugen, binaire schakelaars (0 of 1) om code in te voeren en een reeks LED-lampjes.

Duizenden bestellingen

Roberts dacht optimistisch zo'n 200 stuks te kunnen verkopen. Een lovend artikel in het tijdschrift Popular Electronics, wat ook Gates en Allen onder ogen kwam, leidde vóór de verkoop al tot duizenden bestellingen, met betaling vooraf. Het duurde een jaar voordat MITS de achterstand in leveringen had ingelopen. Uiteindelijk zijn er meer dan 10.000 Altairs verkocht.

De naam van de pc is afkomstig van de ster Altair, waar in een aflevering van de tv-serie Star Trek het ruimteschip Enterprise toen heen ging. Later is Roberts teruggetreden uit de computerbusiness en heeft hij zich omgeschoold tot huisarts.