Op dit moment zijn er al honderden miljoenen smartphones en pc’s in de database beland van het jonge bedrijf BlueCava. Over een jaar denkt de oprichter van dat bedrijf, David Norris, de kenmerken van een miljard apparaten te hebben verzameld. Dat zou een tiende zijn van alle smartphones en pc’s die wereldwijd van het internet gebruik maken.

Smartphones en pc’s verzenden honderden karakteristieken over het internet. De meest bekende zijn de karakteristieken van de browser, het lettertype en beeldscherminstellingen. De mix van die honderden karakteristieken maakt elk apparaat vrijwel uniek. Daarom wordt die karakteristiekenmix ook wel eens elektronische vingerafdruk genoemd.

Apparaat koppelen aan surfgedrag

De karakteristieken van het apparaat wordt door bureaus als dat van Norris gekoppeld aan het surfgedrag en demografische gegevens, zo schrijft de Wall Street Journal. Zo kan bijvoorbeeld uit de verplaatsing van apparaten worden opgemaakt waar men woont en werkt.

De techniek om een digitale vingerafdruk te maken werd eerder gebruikt in de strijd tegen illegale software en tegen fraude met credit cards. Maar nu de regels rond het gebruik van (tracking) cookies worden aangehaald en gebruikers hun browserinstellingen meer een meer gebruiken om cookies te weigeren of ze verwijderen, kijken ook bedrijven in de online advertentiewereld ernaar. Eerder waarschuwde digitale burgerrechtenbeweging EFF voor de achtervolgpraktijken.

'Fingerprinting'

Tegen ‘fingerprinting’, zoals de techniek wordt genoemd, is weinig tot niets te doen en over het algemeen merkt de gebruiker er niets van. Opt-in of opt-out is niet mogelijk. Toch is het is niet illegaal. De Amerikaanse startups die zich nu storten op deze technieken, zeggen dan ook dat er ‘slechts’ data wordt verzameld over apparaat en surfgedrag en dat die data niet wordt gekoppeld aan een te identificeren persoon. Er is geen koppeling met een naam, dus.

Norris heeft grote plannen met BlueCava. Uiteindelijk zullen veel meer dingen aan het internet komen te hangen, zoals bijvoorbeeld auto’s. Ook die wil hij in zijn ‘vingerafdrukdatabase’ opnemen, net als elektriciteitscentrales. De database wordt binnen enige maanden gekoppeld aan een uitwisseldienst, die te gebruiken is door adverteerders om de profielen nader uit te werken. BlueCava wil tevens waar mogelijk verschillende apparaten die gebruikt worden door één persoon, aan elkaar matchen, zoals notebooks, desktops en smartphones die in het bezit zijn van een en dezelfde persoon.

Ook je huis, auto en inkomen

BlueCava wil zelfs nog verder gaan. Uiteindelijk wil het de data die het online vergaart koppelen aan data die over offline zaken gaan, zoals huizenbezit, een schatting van het inkomen, kentekenregistratie en andere data die in databases zijn opgeslagen. Norris zoekt daartoe samenwerking met bedrijven die dat soort gegevens in hun database hebben.

Marketingblogsite Econsultancy maakt zich echter zorgen over die trend. In een blogpost worden kanttekeningen gezet bij de voortvarendheid waarmee BlueCava-ceo Norris te werk gaat. De Amerikaanse telecomwaakhond FCC is net met een oproep gekomen aan de advertentieindustrie om eens zelf de gehele cookieproblematiek aan te pakken en dat geeft Econsultancy grond om zich af te vragen hoe de FCC over dit soort technieken wat betreft privacy zal oordelen. Laat staan de Europese Unie, zo voegt de schrijfster er aan toe.

Daar maakt Norris zich echter weinig zorgen over. “Ik vind cookies een lachertje”, zegt hij tegen The Wall Streek Journal. “Het systeem is archaïsch en is per ongeluk eens uitgevonden. Het is nu tijd voor een volgende stap.”