Google kondigde een hoop apparaten aan vorige week, maar wat mij betreft is de interessantste onder de radar gebleven. Ja, de Android-telefoons Pixel 3 en 3 XL en de Pixel Slate met Chrome OS zijn prima, net als de nieuwe Home Hub en een verbeterde Chromecast, maar het is nou niet bepaald spannend.

Hardware-iteraties

Dat bedoel ik niet zo negatief als het misschien klinkt, want zo is het nu met mobiele hardware: het zijn vrij kleine variaties op voorgangers om ervoor te zorgen dat het verfrissend genoeg blijft. Die Pixel Slate - met loskoppelbaar toetsenbord in plaats van een scharnier - is simpel gezegd gewoon een nieuwe Pixelbook.

De Home Hub is een slim apparaat van Google dat min of meer niets meer is dan zijn eigen versie van apparaten die na Google's aankondiging eerder dit jaar zijn uitgerold door andere fabrikanten. En van de Chromecast zie ik eerlijk gezegd niets wat dit model nu echt zo anders maakt dan de vorige versie, los van het uiterlijk dat je toch niet ziet omdat het apparaat achter je tv zit.

Transformatie

Dat zijn allemaal noodzakelijke iteraties - en er zijn genoeg mensen die ongetwijfeld hun lol niet op kunnen met de nieuwe apparaten - maar het zijn geen fundamentele verbeteringen of iets wat onze manier van werken transformeert. Dat geldt eigenlijk maar voor één apparaat en het is logisch dat je hem over het hoofd ziet: het gaat namelijk om een accessoire met de naam Pixel Stand.

Google's draadloze oplader Pixel Stand lijkt op het eerste gezicht een irrelevante accessoire om ons meer geld uit de zak te kloppen. Want wie maalt er nou om een accessoire? Dat is meestal een nevenvoorstelling waar je geen aandacht aan hoeft te besteden. Maar de Pixel Stand is meer dan een accessoire en heeft meer impact dan je zou zeggen.

Van smartphone naar assistent

Het is namelijk niet simpelweg een oplader. Ja, dat doet het ook, maar het apparaat zorgt voor iets belangrijkers: het verandert de Pixel 3 in een interface om met Google Assistant te communiceren, niet alleen via spraakopdrachten, maar ook visueel en met touch. Als een toestel contact maakt met de Pixel Stand, schiet de smartphone in een nieuwe speciale Assistant-modus.

Het is ontworpen om een optimale Assistant-interface te zijn voor elke omgeving. Het toestel in de standaard laat je contextuele informatie zien, bijvoorbeeld je agenda voor die dag samen met weer en verkeersinformatie in de ochtend, tot recepten, kookideeën en wekkerinstellingen op de avond. Het kan afbeeldingen van je Google Foto's-album laten zien en zelfs smart home-gegevens gebruiken, zoals feeds van je Nest-videodeurbel op het moment dat dit relevant is.

Natuurlijk luistert de Pixel in de Pixel Stand ook naar spraakopdrachten en reageert het hoorbaar of met touch-informatie op het scherm.

Wake-up light

Met andere woorden, deze oplader verandert je telefoon in een Smart Display als de Home Hub met slechts een scherm en de microfoon die je al hebt, in plaats van dat je een heel nieuw apparaat koopt. En hij bevat daarnaast nieuwe trucs, zoals de optie om wakker te worden met een oplichtend scherm dat de zonsopgang simuleert of de mogelijkheid om verschillende Pixel Stands te detecteren en zijn functionaliteit aan te passen naar gelang het apparaat zich bijvoorbeeld in de slaapkamer of in de keuken staat.

Vooral dat laatste is een interessante technische vooruitgang: Google gebruikt een methode om de Pixel Stand te laten communiceren via het draadloze oplaadsignaal. Daardoor kan de smartphone detecteren met welke Pixel Stand het in contact staat en reageren met de juiste omgeving.

Foto's afhankelijk van locatie

Op je nachtkastje weet hij daardoor dat hij bijvoorbeeld de wekkerfunctie moet gebruiken of familiefoto's moet laten zien, maar moet hij je niet lastigvallen met je zakelijke agenda. Als je er eentje op kantoor hebt staan juist wel, samen met foto's van bijvoorbeeld natuuromgevingen in plaats van privéfoto's. En als je hem in een willekeurig huis neerzet of op een openbare plek juist helemaal niets, behalve opladen.

Los van het nut is het belangrijk om te kijken naar de implicaties voor Google, omdat we assistenten toelaten op meer plekken van ons dagelijks leven. Google's hele strategie draait erom mensen de Assistant te laten gebruiken. Ik noem dit het echte post-OS-tijdperk: Google richt zich meer op zijn virtuele assistent dan welke app, OS of platform dan ook.

Alles leidt naar Assistant

De oplader zorgt ervoor mensen meer te laten wennen aan Assistant en Google draait er ook niet omheen dat dit het doel is. Hardwarechef Rick Osterlo omschrijft zijn missie als het vinden van manieren om Google Assistant voor gebruikers te positioneren en er een duurzaam bedrijfsmodel omheen te bouwen.

Zoals ik al eerder heb opgemerkt, is de onderliggende logica dat de toekomst niet meer ligt in een zoekbalk en navigeren naar een pagina, maar om interactie tussen jou en de apparaten om je heen. Als Google Assistant de geest in de elektronische fles is - of we het nu hebben over je smartphone, laptop, tv, of ander apparaat dat je gebruikt - ben je uiteindelijk nog steeds een Google-gebruiker. Dat betekent dat Google toegang blijft houden tot zijn gebruikers en dus de informatie waar de advertentiedienst om draait.

Omtoveren tot Assistant

Om dat te bereiken werkt Google er hard aan om Assistant op zoveel mogelijk plekken te introduceren. Maar weet je wat makkelijker is dan het proberen te verkopen van dedicated gadgets die mensen op kantoor en thuis moeten neerzetten? Ja, je raadt het al: een simpele oplaadstandaard die het apparaat dat je toch al gebruikt omtovert in een interface voor Assistant.

Met de Pixel Stand heeft Google zijn nieuwste smartphone omgetoverd in iets meer dan een mobiel apparaat. Het is in feite een moderne twist op een oud (en nooit zo heel erg soepel werkend) concept: een telefoon in een laptop veranderen met een dock, maar dan eentje die beter past bij aankomende computing-modellen en Google's business beter ondersteunt.