Een computerprogramma snoepte vorige week vrijdag 10 procent van de bandbreedte op van de Nasdaq. Dit high-frequency-tradingprogramma was de hele week verantwoordelijk voor 4 procent van de totale handel, maar verhandelde ondertussen niets. Het programma deed alleen maar aanvragen op niet-bestaande koersen. De ontdekker van de anomalie denkt dat het algoritme een test was om te bepalen hoe ze de latency van de automatische markt kunnen verhogen om daar voordeel mee te behalen.

Afwijkingen gedetecteerd

De onbekende software plaatste bestellingen van 500 aandelen in stoten van 25 milliseconden. Het algoritme verstuurde valse aanvragen en handelde geen moment daadwerkelijk in effecten. Analist Eric Hunsader houdt afwijkingen in het handelsverkeer in de gaten en bemerkte het patroon. Hij ontdekte dat één programma verantwoordelijk was voor een serie afwijkingen. Zijn bedrijf, Nanex, monitort deze afwijkingen en waarschuwt dat high-frequency trading (HFT) de markt domineert.

Husander waarschuwt dat dit programma, ook al lijkt het enkel een test te zijn, een groot risico met zich meebrengt op de beursvloer. Als er plotseling belangrijk nieuws was van een bedrijf dat genoteerd is op de Nasdaq en er zou een toename zijn in de handel van de aandelen, had het programma de hele beurs kunnen vertragen omdat het de bandbreedte die echte handelaren nodig hebben onnodig bezette.

Handel opzettelijk frustreren

Een HFT-algoritme kijkt naar aandelen die opeens stijgen. De aandelenfondsen zullen dan ook stijgen, maar omdat dit seconden later gebeurt, kan er in de tussentijd verdiend worden door in het fonds te investeren. Slimme computerprogramma's houden deze fluctuaties bij en verrichten transacties in millisecondes. Na de fondsenstijging, wordt het aandeel weer doorverkocht. HFT levert zo kleine bedragen op, maar omdat er zoveel transacties worden uitgevoerd, verzamelen de HFT-handelaars een flink bedrag.

Door de handel te frustreren met een algoritme dat valse aanvragen doet, zoals het programma doet dat vorige week werd aangetroffen, levert een vertraging de HFT-handelaren potentieel meer geld op. Het is dan mogelijk om doeltreffender te speculeren op aandelen. Zo kan er bijvoorbeeld beter met short puts worden gespeeld als het algoritme al heeft bepaald dat de waarde van een aandeel daalt.

Europa wil regels tegen HFT

Volgens Husander worden 70 procent van alle transacties op de beurs afgehandeld door HFT-algoritmes. Dat is niet zonder risico's. Twee jaar geleden ging de Dow Jones kortstondig onderuit nadat high-frequency-handelaar Tradeworx een fout maakte met een HFT-programma. De krach zorgde ervoor dat er paniek ontstond bij beleggers die vreesden voor een nieuw dieptepunt in de financiële crisis.

Het Europese Parlement wil HFT aan banden leggen. Een van de voorstellen van het parlement is om een verplichte vertraging van een halve seconde in te voeren om de handel minder gevoelig te maken. De Europese Centrale Bank ziet veel haken en ogen aan het reguleren van deze automatische handel en voelt daarom meer voor het helemaal verbieden van de techniek.