Het surveillanceprogramma wordt intern 'Optic Nerve' genoemd en begon als prototype in 2008 en zou in 2012 nog actief zijn geweest. In plaats van het verzamelen van volledige webcam-chatsessies zijn er elke 5 minuten screen shots onderschept, deels om te voldoen aan de wet op de mensenrechten en deels om de servers van de GCHQ niet te overbelasten.

Alleen al gedurende een periode van 6 maanden in 2008 heeft de GCHQ webcam-beelden van ruim 1,8 miljoen willekeurige Yahoo-accounts verzameld. Inclusief een grote hoeveelheid expliciete naaktbeelden. Dat meldt The Guardian op basis van documenten die door NSA-klokkenluider Edward Snowden zijn vrijgegeven.

Yahoo is geschokt

De GCHQ kreeg rechtsreeks hulp van de NSA. De Amerikaanse geheime dienst verzorgde het onderzoek naar de tool die het webcam-verkeer van Yahoo identificeerde. Ook is de verzamelde webcam-informatie doorgegeven aan XKeyScore, de tool voor NSA-analisten die wereldwijd data van internetverkeer vangt en doorzoekbaar maakt.

Yahoo reageert furieus op de bevindingen. Het bedrijf ontkent alle betrokkenheid en wetenschap van het programma en beschuldigt de geheime diensten van "een heel nieuw niveau van het schenden van de privacy van onze gebruikers." Volgens de Snowden-documenten richtte Optic Nerve zich juist op Yahoo omdat die dienst vaak door GCHQ-doelwitten gebruik werd. Daarnaast diende het programma als experiment bij gezichtsherkenning.

Veel naakt

Medewerkers van de Britse geheime dienst is expres de toegang ontzegd tot het onderschepte webcam-verkeer. Dit vanwege de grote hoeveelheden expliciete naaktbeelden. Uit de documenten blijkt dat naar schatting tussen 3 en 11 procent onderschepte beelden bestond uit "ongewenst bloot".

Lees ook: Justitie: afplakken webcam heel verstandige zet