De Amerikaanse inlichtingendienst CIA heeft vlak voor kerst in 2003 groot terreuralarm geslagen en verschillende trans-Atlantische vluchten laten annuleren op basis van een verzinsel van een als oplichter bekendstaande man.

Volgens Dennis Montgomery verstopte de Arabische tv-zender Al-Jazeera digitale terreurinstructies in zijn uitzendingen. Hij ontwikkelde een systeem om deze boodschappen te filteren en te ontcijferen. Dat waren volgens Montgomery zeer concrete instructies aan zogenaamde slapende Al-Qaida terreurcellen, met daarin vluchtnummers en locatiegegevens op basis van hoogte- en breedtegraad.

CIA goedgelovig

Hij stapte met zijn 'vinding' naar de CIA en die trapte er in, zo blijkt uit een uitgebreide reconstructie in Playboy magazine. Een afdeling van CIA-onderzoekers geloofde het verhaal van Montgomery en gaf hem geld om Al-Jazeera in de gaten te houden.

Bij andere afdelingen binnen de CIA heerste grote scepsis over deze man en zijn relaas. Bovendien kreeg de CIA totaal geen inzage hoe Montgomery de terreursignalen onderschepte en lukte het de organisatie niet om vergelijkbare resultaten te verkrijgen.

Terreuralarm

Desondanks drongen eind 2003 'concrete' terreurwaarschuwingen van Montgomery door tot hoog in de CIA-organisatie. Daar koos men het zekere voor het onzekere en schroefde de terreurdreiging prompt omhoog naar oranje, het een na hoogste niveau uit het terreurdraaiboek van de overheid.

Vlak voor de kerst werden ook een aantal trans-Atlantische vluchten die Montgomery had aangewezen als doelwit op last van de CIA geannuleerd.

Pas met assistentie van de Franse inlichtingendienst kwam de CIA daarna langzaam tot het besef dat de organisatie enorm was belazerd. Van geheime digitale codes van Al-Jazeera was nooit sprake, laat staan van een geavanceerd systeem om ze te ontcijferen.