In juni 2007 ontdekte de Brit Stephen Mainwaring dat er iets niet klopte met zijn webbrowser. Het programma bleef maar verbinding zoeken met een domein dat Mainwaring niet herkende. Mainwaring, eigenaar van een goksite voor paardenrennen, dacht dat hij het slachtoffer van malware was geworden. Omdat hij bang was dat er klantgegevens uit zouden lekken, zocht Mainwaring contact met zijn provider British Telecom (BT). Die concludeerde dat Mainwaring te maken moest hebben met een virus.

Geen worm, maar Phorm

Toch bleef het probleem aanhouden, ook nadat Mainwaring uit wanhoop maar een format van alle harde schijven uitvoerde. Toen ook een andere pc dezelfde kuren vertoonde, besloot Mainwaring zelf op onderzoek uit te gaan. Hij kwam erachter dat het domein waarnaar de browser probeerde te verbinden van 121Media was, een bedrijf dat nu Phorm heet.

Phorm is de fabrikant van een gericht advertentiesysteem genaamd Webwise. Van de dienst maken momenteeel 3 providers in Groot-Brittanni├ź gebruik. Webwise analyseert het surfgedrag van de gebruiker en geeft aan de hand daarvan passende advertenties weer. Naar verluidt krijgen de ISP's die gebruikmaken van Webwise een deel van de opbrengsten uitgekeerd.

Officieel alleen testen

Phorm zegt dat het systeem geen persoonlijke informatie opslaat, maar privacyvoorvechters vragen zich af of het systeem wel binnen de grenzen van de wet blijft. Ook in de VS is sprake van een soortgelijke zaak, waar NebuAd zich van soortgelijke praktijken bediend. Naast BT maken ook Carphone Warehouse en Virgin Media gebruik van Webwise, dat officieel nog in een testfase verkeert. Hoewel de meeste abonnees weinig tot niets van de merkten van de tests, klaagden naast Mainwaring nog ongeveer 20 mensen over het systeem.

Straks alleen 'opt in'

In de Britse senaat is al commotie ontstaan vanwege de kwestie, al houdt BT vol dat het zich aan de wet houdt. Ook de komende weken experimenteert de ISP verder met het advertentiesysteem. Toch heeft directeur Gavin Patterson van BT Retail aangegeven dat er een opt-in systeem voor de 'service' komt, waarschijnlijk in combinatie met een lager tarief voor de internetverbinding. Over de eerdere testen zegt Patterson dat ze alleen technisch van aard waren en dat BT van tevoren juridisch advies heeft ingewonnen of het systeem wel legaal en ethisch was.