Chris McKinlay, wiskundige aan de Universiteit van Californië in Los Angeles (UCLA), is er in 2012 toe overgegaan om een datingsite te hacken. Niet om een privacylek aan te tonen, of om date-zoekers te ontmaskeren. Maar simpelweg om zelf de ware te vinden. Want McKinlay concludeerde dat de algoritmes van OkCupid niet optimaal voor hem waren, schrijft techmagazine Wired nu.

Suboptimale matching-algoritmes

De wiskundige match die OkCupid maakte voor de zoekende geek bleek niet te kloppen. Telkens niet. De datingsite gebruikt waardes op basis van beantwoordde vragen om de 'compatibiliteit' tussen mensen te bepalen. De vragen lopen uiteen van filmaantrekkingskracht tot religie en vormen een totaal van enkele duizenden, waaruit date-zoekers er gemiddeld 350 beantwoorden.

Maar de algoritmes van OkCupid benutten alleen de antwoorden waar beide potentiële liefdespartners op hebben geantwoord. De kans op overlap uit de pool van duizenden vragen is dus vrij klein. McKinlay besloot dit probleem aan te pakken als een wiskundige. Door de belangrijke waardes te bepalen - dus de vragen waar vrouwen belang aan hechten - om zijn datingprofiel dáár op in te stellen. Geen fraude, maar gericht de vragen beantwoorden die ertoe doen.

Data-analyse versus datagraaien

Hiervoor liet hij Python-scripts los op de vragenlijsten van OkCupid, via een twaalftal hiervoor aangemaakte nep-accounts bij de datingsite. Die scripts zochten binnen de door hem gedefinieerde doelgroep (heterosexuele en bisexuele vrouwen tussen de 25 en 45 jaar oud) om van die potentiële partners de profielpagina's af te grazen (op factoren als ras, lengte, roker/niet-roker, sterrenbeeld, enzovoorts). De oogst hiervan ging naar een eigen database.

Maar tussentijds liep de hacker aan tegen beschermingsmaatregelen die OkCupid heeft tegen juist dit soort datagraaien. De scripts van McKinlay liepen één voor één tegen de lamp en werden geband. Dus nam de wiskundige maatregelen om zijn scripts meer menselijk te laten lijken, waarvoor hij met permissie spyware draaide op de pc van een bevriende neurowetenschapper die ook een OkCupid-account had.

Big Data en grote bekentenis

Het zo ontstane Big Data-project leverde nog enkele andere obstakels op, en gaandeweg een verbeterd datingprofiel voor de hacker. Waarna ook contactpogingen volgden van nieuwsgierig geworden vrouwen, wat weer nieuwe uitdagingen bracht. Zoals dates, die op niets uitliepen en daarmee zijn berekeningen plus aanpak in twijfel trokken.

Uiteindelijk kwam de 35-jarige McKinlay uit op een date met de 28-jarige Christine Tien Wang. Toen zij op hun eerste afspraakje opbiechtte dat ze haar profiel wat had aangepast voordat ze hem een berichtje stuurde, kwam hij met de volledige bekentenis van zijn aanpak. "Ik vond het duister en cynisch. Het beviel me", vertelt ze aan Wired.

Cupido optimaliseren

Na die eerste date, voor McKinlay de 88e, volgden een tweede en een derde. En tot slot na het gezamenlijk opheffen van de OkCupid-accounts een verloving. Waarbij de datingsitehacker zijn aanzoek deed via Skype, vanwege Tien Wangs werk in Qatar. Oh, en McKinlay zet zijn wiskundige datingwerk uiteen in een boek van slechts 37 pagina's: Optimal Cupid.