Onder eerdere winnaars van de prestigieuze prijs bevinden zich grote namen als AI-denker Marvin Minsky, UNIX-makers Ken Thompson en Dennis Ritchie en de Nederlandse informatica-pionier Edsger Dijkstra. Whitfield Diffie en Martin Hellman ontvangen de prijs voor hun fundamentele bijdrages aan cryptografie.

Ze hebben onder meer het naar hen vernoemde sleutelingsuitwisselingprotocol ontwikkeld en zijn de pioniers achter PKI en digitale handtekeningen (originele paper in deze PDF). Deze technieken maken het mogelijk dat bijvoorbeeld servers kunnen vertrouwen dat clients zijn wie ze zijn en andersom via SSL-certificaten.

De Association for Computing Machinery (ACM) maakte dit bekend op securitycongres RSA, waar Diffie en Hellman samen over cryptografie anno 2016 discussieerden met Ron Rivest, Adi Shamir (beiden eerder ontvanger van dezelfde prijs) en Moxie Marlinspike. Op de RSA stond het duo ook even stil bij het werk van de vorig jaar overleden Malcolm Williamson, die dezelfde basisprincipes ontwikkelde bij de Britse evenknie van de NSA, GCHQ.