Dat is vastgelegd in nieuwe beleidsdocumenten (pdf) die het Department of Homeland Security heeft vrijgegeven.

Regeringsambtenaren mogen nu, als onderdeel van de grenscontroles, elektronische apparaten innemen en de daarop aanwezige documenten controleren, stelt de publicatie. Onder de genoemde elektronische apparaten vallen notebooks, mobiele telefoons, mp3-spelers en opslagapparaten als externe harde schijven en USB-sticks.

Agenten van de US Customs and Border Protection hebben ook toestemming om aangetroffen documenten te laten vertalen en de documenten te delen met andere overheidsinstellingen.

Nieuw beleid, oude praktijk

Het DHS-document, dat op 16 juli werd gepubliceerd, lijkt in feite voor het eerst een beleid openbaar te maken dat al veel langer wordt gehanteerd. Notebooks en elektronische apparatuur zijn ook in het verleden al onderworpen aan onderzoek, en er zijn al eerder berichten geweest van reizigers die hun apparaten niet meer terug kregen. Deze praktijken hebben veel kritiek gekregen uit zowel politieke hoek als van non-profit organisaties. Deze vorm van onderzoek werd daarbij aangeduid als een inbreuk op de privacy en de rechten van het individu. Computers bevatten grote hoeveelheden privé-gegevens over de familie, de financieën en bijvoorbeeld de gezondheid van de eigenaar. Volgens de Electronic Frontier Foundation kunnen deze gegevens eenvoudig worden gekopieerd en opgeslagen in databases van de regering.

In het beleidsdocument staat dat documenten en elektronische apparaten kunnen onderzoeken cruciaal is voor het "opsporen van informatie rond terrorisme, drugssmokkel (..) smokkelwaar waaronder kinderporno, en (..) andere wetgeving rond de controle van import en export."

Reacties

Volgens de Amerikaanse senator Russ Feingold stelt het nieuwe DHS-beleid douane-agenten in staat zonder enige aanleiding de inhoud van laptops te inspecteren. "Het beleid dat nu naar buiten wordt gebracht is zeer alarmerend," schrijft Feingold. Volgens Feingold zorgt het beleid ervoor dat het verschil tussen 'onderzoeken' en 'in beslag nemen' vervaagt, waardoor in potentie DHS-agenten ongestraft persoonlijke documenten kunnen stelen van de notebooks die ze innemen.

Het Department of Homeland security zegt in een kennelijke reactie dat het "niet onze intentie is goedbedoelende reizigers te onderwerpen aan overdreven kritisch onderzoek, maar uitsluitend om de veiligheid van het Amerikaanse publiek te garanderen". "Als we onze inspecties van digitale media aan de grenzen anders zouden benaderen dan die van andere documenten of gegevensdragers, dan zouden we terroristen en criminelen een voordeel geven dat ze niet zouden moeten hebben en dat onze natie zich niet kan veroorloven."