Lavabit sloot in augustus zijn beveiligde e-maildienst nadat het van de rechter de encyptiesleutels voor het e-mailverkeer én opslag moest overhandigen aan de FBI. Lavabit had NSA-klokkenluider Edward Snowden als klant en de FBI eiste toegang tot zijn account. Toen Lavabit-oprichter Ladar Levison dit weigerde, deed de overheid er een flinke schep bovenop en eiste de private encryptiesleutels van de hele site.

Grasduinen in alle accounts

De rechter ging mee met die eis, en dwong Levison tot het ophoesten van de sleutels, op straffe van 5000 dollar per dag voor ‘minachting van de rechtbank’. Dat blijkt uit vrijgegeven rechtbankdocumenten waarover Wired schrijft.

Met die sleutels konden de opsporingsdiensten niet alleen bij het account van Snowden, maar van alle circa 400.000 gebruikers. Terwijl het de FBI in eerste instantie alleen te doen was om metadata van e-mailcorrespondentie.

Voor Levison ging het afgeven van de sleutels veel te ver, het betekende een “onvergeeflijke inbreuk op het heilige vertrouwen tussen een dienstverlener en zijn gebruikers”. De FBI zou zelfs hebben toegegeven dat ze met de sleutels van plan waren om wachtwoorden van gebruikers te onderscheppen.

Sleutels piepklein uitgeprint

Om de zaak te rekken en de FBI te stangen bedacht Levison nog één truc: hij printte de sleutels uit in een piepklein 4 punts lettertype, 11 pagina’s vol, en stuurde het naar de FBI. Die klaagde meteen bij de rechter dat het onleesbaar was en dat een agent het bovendien handmatig zou moeten overtikken zonder ook maar één tikfout te maken. De rechter beval Lavabit tot het afgeven van een digitale versie van de encryptiesleutels, waarna Levison prompt de e-maildienst offline haalde om in elk geval de privacy van zijn klanten te redden.

Levison stelt dat de Amerikaanse overheid zwaar misbruik maakt van zijn bevoegdheden en hij vraagt om donaties om door te kunnen procederen tot de Supreme Court.