De groep gebruikte in z'n bestaan verschillende namen, maar was het meest bekend onder de naam HerbalKing. In de afgelopen twee jaar stuurde HerbalKing miljarden spamberichten naar internetgebruikers.

Volgens Richard Cox chief information officer van Spamhaus, is het stilleggen van de groep een uitzonderlijke prestatie. "Dit is een grote gebeurtenis. Op een bepaald moment waren deze jongens zelfs verantwoordelijk voor een derde van alle spamberichten die werden verstuurd", aldus Cox tegen de New York Times.

Botnet met 35 duizend computers

Om hun berichten te kunnen verzenden, maakte HerbalKing gebruik van een botnet genaamd Mega-D. Beveiligingsbedrijf Marshal Software , dat de handen ineen had geslagen met de FTC in deze zaak, schat dat de botnet in totaal bestond uit 35 duizend computers, waarmee tien miljard e-mailtjes per dag konden worden gestuurd. Daarmee was de groep in januari de grootste actieve spamgroepering.

Grootste zaak ooit

Het is niet voor het eerst dat de FTC een rechtszaak aanspant tegen spammers en verkopers van spyware, de organisatie heeft er inmiddels al meer dan 100 zaken op zitten. De operatie die heeft geleid tot deze zaak zou echter de meest omvangrijke ooit zijn, omdat het zich uitstrekte tot in Australië, Nieuw Zeeland, India, China en de Verenigde Staten. Jon Leibowitz, commissioner bij de FTC: "Deze groep stuurde een ongelooflijk grote hoeveelheid spam. We hopen dat deze zaak ervoor zal zorgen dat er in ieder geval een merkbare afname is in de hoeveelheid spam die mensen in hun mailbox vinden."

Spamwet overtreden

De FTC had een rechtbank in Chicago verzocht om de tegoeden van de groep de bevriezen, omdat het geld zou zijn verkregen met behulp van oneerlijke en misleidende advertentietechnieken, waarmee de Can-Spam Act uit 2003 werd overtreden. Daarnaast is de Amerikaanse overheid voornemens om de groep juridisch te vervolgen. De FBI heeft een opsporingsbevel uitgegeven met betrekking tot de leden van de spamgroep.

Één van de verdachten is de 29-jarige Jody Michael Smith, die volgens de FTC verantwoordelijk zou zijn voor de financiën van de groep. Smith beweert echter niet eens te weten wie de mensen zijn waarover wordt gesproken. Een tweede verdachte is de 26-jarige Lance Thomas Atkinson uit Nieuw-Zeeland. De Amerikaanse overheid werkt samen met de overheid in dat land om Atkinson, die op dit moment in Australië verblijft, te kunnen vervolgen.

Zeer internationaal

De groep opereerde tegelijkertijd vanuit verschillende landen. Er werden verschillende drugs verscheept vanuit India, terwijl de websites opereerden vanuit China. De creditcards daarentegen werden verwerkt vanuit de voormalige Georgische Sovjet Republiek en Cyprus terwijl onderlinge betalingen werden uitgevoerd met behulp van het elektronische geldnetwerk ePassporte.

Gevaarlijke pillen

Spam is overigens niet de enige overtreding die de groep heeft begaan. Als onderdeel van het onderzoek heeft de FTC verschillende kruidenpillen besteld die in de mails werden aangeboden, en deze laten testen door de Food and Drug Administration. Deze ontdekte dat de pillen sildenafil bevatten, een belangrijk ingrediënt van Viagra dat gevaarlijk is voor mensen met hartproblemen.