De SDMI (Secure Digital Music Initiative) houdt zich bezig met het formuleren van een standaard voor het piraatveilig downloaden van muziek van het internet . Deze door de muziekindustrie geformeerde club organiseerde vorig jaar een hackwedstrijd waarin werd opgeroepen vijf verschillende muziekbeveiligingen te kraken. Het doel van de SDMI was om er zeker van te zijn dat de gebruikte technieken – waaronder beveiligingen met behulp van digitale watermerken - inderdaad veilig genoeg zouden zijn om op grote schaal te worden gebruikt. De hackgemeenschap moest hiertoe de technologie op de pijnbank leggen. Degene die in staat was om de beveiliging te kraken, werd een beloning van 10.000 dollar in het vooruitzicht gesteld. Hierna ontspon zich een welhaast surrealistisch aandoend geharrewar. Al snel claimde namelijk een aantal wetenschappers van de universiteiten van Princeton en Rice en van het vermaarde Palo Alto Research Center (PARC) van Xerox dat zij de encryptietechniek hadden weten te kraken. De academici zouden de watermerken uit vier van de zes songs hebben verwijderd zonder dat er sprake was van hoorbaar kwaliteitsverlies.

Gouden oortjes

Nee, zei daarop de SDMI, er was wél sprake van kwaliteitsverlies, alleen was dat slechts te horen door experts met de 'gouden oortjes'. Uiteindelijk ging de prijs na een eindeloos welles-nietes-spel naar twee onbekende hackers. De wetenschappers werden niet als winnaar aangemerkt, waarop veel kritiek losbarstte. Aan deze soap is nu een nieuw hoofdstuk toegevoegd. De leider van het onderzoek– professor David Felten van Princeton – heeft een dringend 'verzoek' ontvangen van de SDMI om de resultaten van het hackavontuur niet te publiceren. Dit gebeurde naar aanleiding van de publicatie van een eerste versie van het onderzoek op de website Cryptome.org.

Impasse

De SDMI beroept zich op de controversiële Digital Millennium Copyright wet uit 1998. Hierin staat onder meer dat het illegaal is om informatie te publiceren die kan leiden tot omzeilen van de beveiliging van beschermd materiaal. Dit staat op zeer gespannen voet met de hang naar wetenschappelijke vrijheid en het verlangen naar totale vrijheid van meningsuiting. Hoe het conflict zich zal ontwikkelen is nog onduidelijk. De twee kampen zijn momenteel in overleg en stellen in diplomatieke bewoordingen te zoeken naar een voor beide zijden bevredigende oplossing. Het oorspronkelijke plan van Felten en zijn team was om het definitieve paper op woensdag te publiceren, ter gelegenheid van de Fourth International Information Hiding Workshop die in Pittsburgh wordt gehouden.