Inzet is een National Security Letter, een brief met de eis om informatie aan de FBI te leveren. De brieven zijn opmerkelijk, omdat de ontvanger vanaf het openen wettelijk verplicht is niet te spreken over de opdracht tenzij het strikt noodzakelijk is voor het leveren van de informatie of het voeren van een verweer.

"Je moet je voorstellen dat ik het met niemand kon bespreken. Niet mijn personeel, niet het bestuur en zelfs niet met mijn vrouw", vertelt Brewster Kahle, voorzitter en mede-oprichter van The Internet Archive tijdens een persconferentie. "Mijn advocaten mogen het niet bespreken met hun collega's."

De brief is opmerkelijk, omdat de online bibliotheek niet veel informatie over gebruikers bijhoudt. Zo zijn er geen logboeken met IP-adressen beschikbaar. Wel zijn er een half miljoen gebruikersaccounts voor forumbezoek en het wijzigen van informatie. Daarvoor wordt niet meer opgeslagen dan een nickname en een niet-gecontroleerd e-mailadres. "Veel informatie is het niet, maar mensen moet erop vertrouwen dat hun informatie bij ons veilig is, want je moet vrij naar de bibliotheek kunnen."

Grondwettelijke problemen

Kahle zocht hulp bij de Electronic Frontier Foundation, een non-profit organisatie die opkomt voor digitale burgerrechten, en burgerrechtenbeweging

American Civil Liberties Union. Zij verweerden zich tegen de geheime informatie-overdracht op basis van grondwettelijke rechten rond vrijheid van meningsuiting en de bijzondere positie van bibliotheken.

Na de zaak te hebben bestudeerd koos de FBI eieren voor zijn geld en trok de brief formeel in. Als onderdeel van de schikking is expliciet afgesproken dat de belangrijkste details niet bekend mogen worden gemaakt. "Om de gebruiker te beschermen geven we ook niet alles vrij."

Unieke zaak

De zaak is uniek, omdat nog nooit eerder zo'n brief is gepubliceerd. Vorig jaar beloofde een advocaat gratis verdediging in zo'n zaak als hij de brief maar eens mocht zien. De burgerrechtenorganisaties hopen nu dat meer mensen zich tegen het "ongebreideld zoeken" gaan verdedigen en dat websites een veilige plek blijven om te bezoeken.

Volgens de ACLU zijn er inmiddels meer dan 200.000 van dit soort brieven uitgegeven in de laatste vier jaar. Naast de FBI zegt de organisatie te weten van brieven van de CIA, het Amerikaanse Leger en de Marine.