De advocaat van Matthew Keys, medewerker van het persbureau Reuters, stelt dat zijn cliënt als undercover journalist actief was binnen Anonymous. Daardoor zou hij de logingegevens van de site van de LA Times hebben doorgespeeld aan een Anonymous-lid, die vervolgens een nepartikel op de site plaatste. "Dit is een soort undercover onderzoeksjournalistiek. Hij deed dit met het doel om een verhaal uit te zoeken. Hij ging hiervoor wel naar meer duistere plekken op internet", zegt Keys' advocaat Jay Leiderman tegenover The Huffington Post.

Chatlogs

Keys werd donderdag aangeklaagd door het federale Openbaar Ministerie. Uitt chatlogs bleek dat hij de logingegevens van het content management systeem van de uitgever van de LA Times heeft gegeven aan een Anonymous-lid. Keys zou volgens justitie ook hebben gezegd in de chatconversatie: "Als je Fox News wilt aanvallen, stuur me een bericht. Ik heb een gebruikersnaam en wachtwoord voor hun cms."

Het onderzoek naar Keys begon al in december 2010 toen zijn ex-werkgever, de zender Fox 40, misbruik van een intern e-mailadresboek ontdekte Een producer van de zender die Keys twee maanden eerder had ontslagen als socialmediaredacteur zag hem als een verdachte en belde de FBI. Keys zou tegen de producer hebben gezegd dat hij contact had met leden van Anonymous en dat hij op de hoogte was van toekomstige operaties van Anonymous tegen Paypal, Amazon, de LA Times, Fox News en andere partijen. Twee dagen later zette een hacktivist het artikel op de LA Times-site.

25 jaar celstraf

Uiteindelijk heeft dat nepbericht maar een half uur op de site van de LA Times gestaan. Desalniettemin klaagt Justitie de Reuters-redacteur aan voor drie misdrijven: samenzwering tot het beschadigen van een beveiligde computer en overdracht van malicieuze code, en poging tot dat laatste. Hij kan daarvoor volgens de Amerikaanse wet een maximumcelstraf van 25 jaar krijgen.

De digitale burgerrechtenbeweging Electronic Frontier Foundation (EFF) uit kritiek op de nadruk die Justitie in zijn persbericht over de aanklacht tegen Keys legt op die onrealistische maximumstraf voor een relatief licht vergrijp. Volgens de EFF staan de maximumstraffen niet in verhouding tot de gepleegde daden. De organisatie stelt dat het OM er extra nadruk op legt om de aangeklaagden te intimideren. Justitie zou daarmee hopen dat ze schuld bekennen en tot een schikking overgaan.

Aaron Swartz

Justitie gebruikte dezelfde tactiek bij de vervolging van internetactivist Aaron Swartz, die op illegale wijze een wetenschappelijk archief zou hebben gedownload. Swartz kon daarvoor maximaal 35 jaar celstraf krijgen. Hij pleegde in januari, nog voordat de zaak voor de rechter kon komen, zelfmoord. Later bleek dat Swartz mogelijk een bron was van Wikileaks.