Door iedere microchip te voorzien van een uniek slot en bijbehorende unieke sleutel, zou het vervalsen van microchips op basis van gestolen blauwdrukken binnenkort wel eens tot het verleden kunnen horen. Bij deze vorm van beveiliging zou alleen de ontwerper van de chip de beschikking hebben over de sleutels. De chips moeten vervolgens, versleuteld, communiceren met de ontwerper om zichzelf te ontsluiten. Zonder verwijdering van het slot zal de chip niet kunnen functioneren.

Uniek identificatienummer

Het project (pdf) Ending Piracy of Integrated Circuits (Epic) maakt gebruik van bekende cryptografiemethoden en zorgt ervoor dat slechts enkele details aan de chips moeten worden aangepast. De technologie heeft geen invloed op het energieverbruik of prestaties van de chips.

Iedere chip heeft met de Epic-technologie de mogelijkheid om een willekeurig 64-bits identificatienummer te genereren dat niet te veranderen is. Hoewel de chips niet zullen worden gefabriceerd met een identificatienummer, zullen ze wel in staat zijn om zo'n nummer te produceren tijdens de activatie. Deze activatie vindt plaats wanneer een fabrikant de chip inplugt en deze vervolgens contact laat maken met de eigenaar van het patent, via een telefoonlijn of een internetverbinding.

Meer vervalsingen

De onderzoekers hebben laten weten dat het aantal vervalsingen van dit soort chips de afgelopen jaren enorm is gestegen, vooral omdat bedrijven binnen de Verenigde Staten de productie van nieuwe en geavanceerdere chips aan andere bedrijven hebben uitbesteed. Het versturen van blauwdrukken naar overzeese locaties heeft nieuwe deuren geopend voor smokkelaars. Vervalste chips zijn terug te vinden in mp3-spelers, mobiele telefoons, computers en andere apparaten.

Betrekkelijk nieuw probleem

Volgens Igor Markov, professor binnen de Department of Electrical Engineering and Computer Science van the University of Michigan en mede-auteur van het project is dit een betrekkelijk nieuw probleem: "Vervalste chips worden soms verkocht voor een paar cent, terwijl ze precies hetzelfde zijn als het origineel. Ze zijn ontwikkeld in de Verenigde Staten en ontwikkeld in overzeese landen, waar de wetten rond intellectueel eigendom flexibeler zijn."

Het team zal hun bevindingen presenteren tijdens de Design Automation & Test in Europe (DATE) conferentie die van 10 tot 14 maart plaatsvindt in München.