De NSA zou daarbij gigantische hoeveelheden foto's van het web en de interne netwerken van buitenlandse overheden plukken. Uit de eind mei door de New York Times onthulde Snowden-documenten gaat het om miljoenen afbeeldingen per dag. Daaronder zitten uiteindelijk maar zo'n 55.000 bruikbare foto's voor de gezichtsherkenning-technologie. Doel: terroristen en andere doelwitten van de inlichtingendienst opsporen.

Strikte beperkingen?

Volgens chef Michael S. Rogers doet NSA gewoon zijn werk. "Wij doen dit niet op een soort van eenzijdige basis tegen Amerikaanse burgers", vertelt Rogers, sinds januari de nieuwe baas van zowel het US Cyber Command als de verfoeide spionagedienst, op Bloombergs Government cybersecurity-conferentie. "Wij hebben strikte beperkingen wat betreft Amerikanen."

Wat die beperkingen precies zijn, vertelt hij niet. Maar de NSA heeft volgens hem geen toegang tot opgeslagen voertuiggegevens of paspoort-databases. In Amerika tenminste.

Rogers: "In brede zin moeten we stoppen met wat we doen als blijkt dat we iemand monitoren of volgen die een Amerikaanse connectie heeft waarvan we niet op de hoogte zijn. We moeten de situatie inschatten, en als we denken dat er een wettelijke basis voor is, moeten we de wettelijke bevoegdheid of rechtvaardiging krijgen."