Het datasleepnet en de tapactiviteiten van de NSA zijn exponentieel breder dan eerder werd erkend. In een hoorzitting gaf Chris Inglis, onderdirecteur van de NSA, tussen neus en lippen door dat de spionagedienst de digitale en telefooncommunicatie van een verdachte ‘twee tot drie hops’ ver onderzoekt. Dat melden The Guardian en The Atlactic Wire.

Miljoenen mensen in sleepnet

Dat betekent dus alle contacten van een verdachte, alle contacten van die kring van mensen en vervolgens ook alle contacten van personen in die kringen. Met een zeer conservatief aantal van 100 contacten per persoon betekent dat dat de NSA dus bij het onderzoek van één verdachte van één miljoen mensen de communicatie kan worden afgetapt en geanalyseerd. Tot nog toe was slechts bekend dat de NSA twee netwerkstappen ver ging, dan kom je uit op 10.000 mensen.

In praktijk is het aantal potentieel afgetapte personen waarschijnlijk nog veel groter, als men telefoongesprekken, e-mails en sociale netwerkcontacten in acht neemt. Sterker nog, uit onderzoek uit 2011 blijkt dat op internet elk willekeurig persoon gemiddeld slechts 4,74 ‘hops’ verwijderd is van elk ander persoon. De klassieke lezing van dit netwerkfenomeen zijn de bekende zes stappen van verwijdering oftewel six degrees of separation.

Congres boos op NSA en FISA-rechtbank

Het gigantische verschil tussen twee en drie ‘hops’ ontging de parlementariërs, die zich wel flink boos maakten over de opgerekte bevoegdheden van de spionagedienst, die tegen de geest van de toch al omstreden FISA-wet ingaan. Nota bene congreslid James Sensenbrenner, de opsteller van de Patriot Act, die valt binnen de FISA-wet, dreigde dat de NSA al zijn bevoegdheden zou kwijtraken als de spionagedienst, en de geheime rechtbank die bijna alle NSA-acties fiatteert, niet hun dataoogst inperken.

Verschillende volksvertegenwoordigers hekelden het semantische gegoochel van de NSA over de definities van ‘verzamelen’ en ‘gebruiken’ of ‘onderzoeken’. De geheime dienst houdt vol dat het in principe alles mag verzamelen, zolang het maar enigszins gericht zoekt. Het ministerie van Justitie verdedigde deze praktijk met de opmerking: “Als je op zoek bent naar een speld in de hooiberg, dan moet je wel de hooiberg hebben.”

Congreslid John Conyers hekelt 'ongebreidelde surveillance' van burgers door de NSA: