Het hoofd van de Library of Congress heeft maandag besloten dat consumenten die de beveiliging van smartphones omzeilen om applicaties van derden te installeren dat wettelijk mogen doen. Het zogenaamde 'jailbreaken' van bijvoorbeeld de iPhone is geoorloofd als er geen inbreuk wordt gemaakt op de auteurswet. Deze praktijken vallen nu onder de uitzonderingsregels van de Digital Milennium Copyright Act (DMCA), de Amerikaanse copyrightwet.

De uitzondering voor het jailbreaken van smartphones werd in 2008 voorgesteld door de Electronic Frontier Foundation (EFF). Deze organisatie stelt dat consumenten hun telefoons mogen kraken en daar vervolgens applicaties op mogen installeren die langs legale weg verkregen zijn. Apple argumenteerde op zijn beurt dat het toestaan van jailbreaken zou leiden tot een verdere verspreiding van softwarepiraterij en meer kosten voor het bedrijf. Zowel Mozilla als Skype steunden de EFF met hun eigen argumentaties.

Uitzonderingen

De DMCA verbiedt uitdrukkelijk het omzeilen van digitale kopieerbeveiliging zoals Digital Rights Management (DRM). Elke drie jaar stelt de Librarian of Congress (het hoofd van de Library of Congress) op aanbeveling van de Register of Copyrights (het hoofd van de Amerikaanse copyrightwaakhond) een lijst samen met uitzonderingen op deze stringente regels. Deze lijst vervalt na drie jaar, dus de lijsten met uitzonderingen van voor 2010 zijn bij deze ongeldig geworden. De komende drie jaar is het jailbreaken van iPhones dus legaal.

Onder de andere uitzonderingen valt ook software die telefoons in staat stelt verbinding te maken met mobiele netwerken en het kraken van drm op e-books die het gebruik van schermlezers en voorleesfuncties verbieden, bericht PC World.

Alleen legale software

De nieuwe wetgeving zorgt er niet voor dat Apple of andere telefoonfabrikanten de copyrightbescherming van hun toestellen af moeten halen. Het houdt wel in dat gebruikers die de beveiliging omzeilen niet in aanmerking komen voor vervolging. De regels gelden ook alleen voor het installeren van legale software, consumenten kunnen de nieuwe wet niet gebruiken als excuus voor het draaien van gepirateerde applicaties.

Het is nog maar de vraag of deze maatregel enig effect gaat hebben op de ontwikkeling van mobiele software. Sinds het verschijnen van de eerste iPhone is het toestel binnen de kortste keren gekraakt geweest. Tegenwoordig komt de nieuwe software om een iPhone te kraken ongeveer tegelijkertijd uit met een firmware-update. Apple heeft deze praktijken ook nog nooit aangepakt in de rechtszaal, dus het werd al min of meer gedoogd.

Firefox

Deze beslissing kan wel de deur open zetten voor bedrijven als Mozilla die nu software kunnen ontwikkelen voor de iPhone die Apple zelf nooit zou toestaan in de App Store. Denk aan een native versie van Firefox voor de iPhone. Het legaliseren van jailbreaken zou ook tot gevolg kunnen hebben dat Apple het toelatingsbeleid tot de App Store gaat versoepelen. Maar gelet op het succes van de App Store ligt dat niet heel erg voor de hand.

Update 14.36 uur: Apple reageert met een korte boodschap op het legaliseren van iPhone-jailbreaks. "Apple's doel is altijd geweest er zeker van te zijn dat onze consumenten een zeer goede ervaring hebben met hun iPhone, en we weten nu dat door te jailbreaken die ervaring ernstig wordt afgebroken", aldus een woordvoerder van Apple tegen Cult of Mac.

"Zoals we voorheen al gezegd hebben, de overgrote meerderheid van van onze klanten jailbreaken hun iphone niet aangezien dit in strijd kan zijn met de garantie het kan er ook voor zorgen dat de iPhone onstabiel wordt of onbetrouwbaar werkt."