Onderzoekers Zack Anderson, RJ Ryan en Allessandro Chiesa zouden een toespraak geven op de hackersconferentie Defcon over het kraken van het metrosysteem van Boston, inclusief de CharlieCard, de lokale 'OV-Chipkaart'.

De onderzoekers erkenden het illegale karakter van sommige methodes die zij zouden omschrijven. Tijdens hun onderzoek stuitten zij op diverse deuren die niet op slot zaten. Tevens hebben zij toegang gekregen tot switches die verkoopautomaten met het netwerk verbinden, en zouden zij een manier omschrijven om zowel de magneetkaarten als de RFID-gebaseerde CharlieCard te kopiëren.

De presentatie die de onderzoekers wilden geven is wel online terug te vinden.

Mislukt overleg

De onderzoekers hadden het vervoersbedrijf van de stad Boston, de Massachusetts Bay Transportation Authority (MBTA), niet vooraf van hun onderzoek op de hoogte gebracht. Vorige week kreeg de organisatie lucht van de presentatie, waarna overleg volgde. "We dachten eerder dat alles problemen waren opgelost", vertelt Kurt Opsahl, advocaat bij de Electronic Frontier Foundation (EFF), een digitale burgerrechtenbeweging die de verdediging voert voor de studenten. "We hadden ook geen reden om aan te nemen dat dit zou komen."

Toen de conferentie vrijdag eenmaal was begonnen, spande de MBTA een rechtszaak tegen de onderzoekers aan waarin een verbod op de presentatie werd geëist. Daarbij werden ook andere wetenschappers en instituten aangeklaagd, zoals het Massachusetts Institute of Technology (MIT) en Ronald Rivest, de uitvinder van het RSA-encryptieprotocol.

Magneetstrip als computer

De MBTA deed een beroep op de Amerikaanse versie van de Wet Computercriminaliteit, de Computer Fraud and Abuse Act. Volgens de advocaat is dat opmerkelijk, omdat er een computer nodig is om van een digicrime te spreken. Volgens het vervoersbedrijf moeten RFID-kaarten en magneetstrippen ook als computer worden gezien.

De rechter was het daarmee eens en legde de betrokken partijen een spreekverbod op. Daarmee hoopt de rechter de schade van eventuele hacks voor te zijn en het publiek te beschermen. De magistraat wijst in dat kader ook op de geld dat het Department of Homeland Security in 2007 beschikbaar heeft gesteld om het openbaar vervoer beter te beschermen tegen terreurdreigingen.

Voor de EFF is dit onbegrijpelijk, omdat juist het praten ten overstaan van mensen volgens hen niet in de wet genoemd staat en de rechter volgens hen definities oprekt. Ook storen zij zich aan het feit dat de vrijheid van meningsuiting onder druk staat. Daarom gaan ze in hoger beroep.

De CharlieCard is wekelijks goed zo'n 475.000 dollar aan omzet voor de MBTA en wordt door 68 procent van de reizigers gebruikt.