Een Amerikaanse scarewaremaker moet 163 miljoen dollar aan de FTC betalen voor het maken van antivirussoftware die niets doet. Kristy Ross zette een wereldwijde organisatie op om de scareware te verspreiden en moet daarom een forse boete betalen.

Advertenties die Ross uitzette 'detecteerden' allerlei malware op de computers van websitebezoekers, die vervolgens worden geadviseerd tegen betaling een product als DriveCleaner of WinAntivirus te installeren. Volgens rechtbankdocumenten betaalden een miljoen internetgebruikers een bedrag tussen de 30 en 100 dollar voor deze 'software'.

Serie schikkingen

De Amerikaanse telecomwaakhond FTC diende in 2008 een klacht in bij de rechtbank tegen de twee 'softwaremakers', Innovative Marketing en ByteHosting Internet Services en een aantal individuele leden. De antivirusfraude leverde de aangeklaagde firma's zo'n 100 miljoen dollar op, schat de FTC. ByteHosting koos eieren voor zijn geld en betaalde de FTC in 2009 ongeveer 1,9 miljoen dollar.

Twee leden van Innovative Marketing kwamen ook tot een schikking en drie leden zijn veroordeeld omdat ze de aanklacht niet aanvochten. Kristy Ross bond wel de strijd aan met de FTC en de rechter heeft haar nu veroordeeld. Zij was bij de groep verantwoordelijk voor het plaatsen van de misleidende advertenties.

Scareware-organisatie

Ross hield tijdens de rechtszaak vol dat ze slechts een werknemer was van Innovative Marketing en niet hoofdverantwoordelijk was voor de misleidende advertenties. De FTC voerde bewijs aan dat Ross samen met een eerder veroordeelde verdachte de hele organisatie had opgezet en zelfs personeel had aangetrokken. Uiteindelijk had Innovative Marketing wereldwijd 600 werknemers in dienst.

De rechtbank oordeelt (PDF) dat de FTC heeft aangetoond dat ze wel degelijk op de hoogte was en met "roekeloze onverschilligheid" handelde. De rechtbank acht haar daarom individueel aansprakelijk en komt met het vonnis van 163 miljoen boete.

Nooit meer verkopen

Het is Ross verder verboden om ooit nog beveiligingssoftware of andere software die schade aanricht bij gebruikers te verkopen. Hetzelfde geldt overigens voor de andere werknemers van de twee bedrijven. De eigenaars van ByteHosting mogen onder de voorwaarden van hun schikking ook nooit meer samen zakendoen.