Dat blijkt uit een eerste onderzoek naar de enorme chaos die vorige week ontstond nadat een overvliegende Lockheed U2 spionagevliegtuig het vliegverkeer rond Los Angeles platlegde. Het systeem van de verkeersleiding bleek de ongewone hoogte van het vliegtuig niet goed te kunnen matchen met de vlieghoogtes van andere vliegtuigen en gebruikte in de verwerking ervan ongewoon veel werkgeheugen, schrijft Reuters. Dat verstoorde de werking van andere functies in het systeem.

Inmiddels werkgeheugen uitgebreid

Reuters baseert zich op een bron binnen het onderzoek en consulteerde daarnaast enige veiligheidexperts. Inmiddels is door de Federal Aviation Administration (FAA) geheugen bijgeplaatst in de computers van het En Route Automation Modernization (ERAM)-systeem. Daarnaast is het systeem verder beter toegerust om informatie te kunnen verwerken.

Want daar ging het mis: het systeem is beschikt om een gelimiteerde dataset te ontvangen van vliegtuigen en de meeste vliegtuigen hebben simpele vliegdata. Maar de U2 op grote hoogte die die dag over LA vloog, bleek een gecompliceerd vliegplan te hebben, dat de verwerking van het systeem tot aan het plafond joeg. Daarnaast bleef de U2 het lokale luchtruim in een uit vliegen, dus steeds maar weer werd de data ontvangen en moest die worden verwerkt.

Berekeningen tussen 0 en oneindig

Tevens werd bij de data die de U2 verzond geen hoogte meegegeven en toen die bizar grote hoogte (60.000 voet) handmatig werd ingevoerd, begon het systeem alle hoogten tussen 0 en oneindig te berekenen. Dat leidde tot errors en het systeem kwam in een herstartcyclus terecht.

Toen het ERAM-systeem uitviel werd een backup-systeem ingeschakeld zodat de vliegtuigen in ieder geval op het beeldscherm te volgen waren en via de telefoon werd informatie over de vliegplannen doorgegeven aan andere vliegvelden.