BearShare, iMesh en AudioGalaxy zijn een paar mp3-uitwisseldiensten die sinds de tanende belangstelling voor Napster sterk aan populariteit winnen. Op het eerste gezicht lijkt er weinig aan de hand met de software, maar zonder dat de gebruiker het in de meeste gevallen weet, wordt tijdens de installatie spyware geïnstalleerd.

Spyware is een klein programmaatje dat de surfgegevens van de gebruiker doorspeelt aan advertentiebureaus. Op deze manier verdienen de makers van bijvoorbeeld sharewareprogramma's extra geld buiten de registratie van de software om. De banners die bijvoorbeeld in de programma's getoond worden, zijn afgestemd op de gegevens van de gebruiker die via spyware doorgespeeld worden.

In principe wordt er zonder dat de gebruiker daar expliciet toestemming voor gegeven heeft software op de computer geïnstalleerd. Deze software onderhoudt voortdurend contact met het betrokken advertentiebureau en maakt gebruik van de internetverbinding om gegevens door te sturen. In de 'privacy statements' van de betrokken advertentiebureaus wordt met klem benadrukt dat de verzamelde gegevens veilig zijn. Ondertussen is er wel een server op de computer aanwezig die voortdurend informatie over de gebruiker en zijn surfgedrag doorstuurt.

Veel populaire shareware is ongemerkt voorzien van spywareprogrammaatjes. Shareware als Babylon, Getright, Eudora (gesponsorde versie) en Winace zijn allemaal op de een of andere manier voorzien van een vorm van spyware. Op www.spychecker.com kan uitgezocht worden welke software voorzien is van spyware en welke niet.

Onduidelijkheid tijdens installatie

Ook de sterk in populariteit toenemende uitwisselprogramma's als BearShare, iMesh en AudioGalaxy zijn voorzien van spyware. De manieren waarop de programma's om gaan met spyware verschillen van elkaar. Zo maakt BearShare niet expliciet bekend dat het van spyware gebruik maakt. iMesh daarentegen vermeldt het wel tijdens de installatie wel maar legt vervolgens niet uit wat er daadwerkelijk geïnstalleerd wordt.

iMesh beveelt tijdens de installatie het activeren van de SaveNow plugin van harte aan. Wat het programma werkelijk doet, wordt er niet bij verteld.

Pas na de installatie en bij het gebruik van een firewall wordt duidelijk dat bepaalde onbekende programma's ineens gebruik willen maken van de internetverbinding, zo bleek tijdens een test op de redactie. Wel staat in de 'Privacy Policy' die de gebruiker moet accepteren voordat de installatie verder gaat, in omslachtig taalgebruik vaak beschreven dat informatie over het surfgedrag verzameld wordt om daar advertenties op af te kunnen stemmen. De gebruiker moet dan voor zichzelf uitmaken dat het hier om spyware gaat.

Sommige spyware-programma's zijn eenvoudig van het systeem te verwijderen. SaveNow is zo'n programma dat gewoon in een aparte map op de harde schijf staat en via de optie 'software' in het configuratiescherm verwijderd kan worden. Andere programmaatjes als Onflow zijn moeilijker van het systeem te verwijderen.