De Amerikaanse soldaat die klokkenluiderssite Wikileaks heeft voorzien van wereldschokkkende informatie werd eind vorige maand schuldig bevonden door een militaire rechter. Slechts één van de tweeëntwintig aanklachten is niet bewezen geacht. Dat was de zwaarste beschuldiging: van het helpen van de vijand, waar levenslange gevangenisstraf voor staat.

Van maximaal 136 jaar, naar 90, naar 60

Nadat Manning jarenlang zonder aanklacht heeft vastgezeten, waaronder ook in de isoleercel, is zijn rechtszaak in enkele weken behandeld. Nu volgt de bepaling van de strafmaat. Daarbij pleiten de aanklagers bij de militaire rechter voor een totale straf van 60 jaar. De maximale opsluitingsduur voor de 25-jarige voormalige junior analist van de militaire inlichtingendienst is 90 jaar. Dat is nog teruggebracht van 136 jaar door enkele gerelateerde aanklachten samen te voegen.

"Er is wellicht geen enkele soldaat in de geschiedenis van het [Amerikaanse - red.] leger die zo'n enorme minachting tentoon heeft gespreid", stelt de aanklager volgens de krant Chicago Tribune. "Tenminste 60 jaar is gerechtvaardigd. Soldaat Manning is jong. Hij verdient het om het grootste deel van de rest van zijn leven in de gevangenis door te brengen."

'Goede bedoelingen'

De verdediging van de veroordeelde klokkenluider stelt dat Manning niet langer dan 25 jaar zou moeten krijgen, meldt persbureau Associated Press. De reden voor die limiet is dat over 25 jaar de geheimhouding vervalt van sommige van de door hem uitgelekte documenten. De waarheid zou dan toch naar buiten zijn gekomen.

Bovendien had de jonge soldaat "pure intenties", argumenteert de verdediging. Toen Manning de misdaden pleegde, meende hij oprecht dat het openbaren van deze informatie een verschil zou maken, ten goede. Een van de bekendste door hem uitgelekte documenten is een videobestand waarin te zien is hoe de bemanning van een Amerikaanse Apache-helikopter oorlogsmisdaden pleegt door burgers, waaronder het neerschieten van een Reuters-journalist in Irak.

90 jaar cel boven het hoofd

De militaire rechter buigt zich donderdag over de bepaling van de strafmaat. Zij kan ondanks de eis van de aanklagers toch de maximale straf van 90 jaar opleggen. Daarbij mag een aanvraag voor vervroegde vrijlating of clementie pas worden ingediend als een derde van de totale straf is uitgezeten. Het is dan nog de vraag of zo'n verzoek wordt gehonoreerd.