Zo hebben grote webbedrijven steeds sterker behoefte aan meer processorkracht die minder ruimte inneemt en ook nog minder energie gebruikt. Dat denkt althans de chief technology officer van de Entyerprise Products Group van Dell, Paul Prince. Hij geeft leiding aan de ontwerpers van de x64 Poweredge servers. Zij experimenteren ook met nieuwe technologieën, zoals in dit geval met de ARM RISC processor.

Opmars van ARM RISC

De ARM RISC processor is van handhelds naar netbooks gegaan en vervolgens bijvoorbeeld ook in routers en switches gebruikt. Als de ARM chips ondersteuning krijgen voor virtualisatie en meer geheugen, zou de volgende logische stap wel eens servers kunnen zijn.

Wat dat betreft hangt er veel af van de 'Osprey' Cortex-A9 MPCore (vier cores) en de toekomstige 'Eagle' Cortex-A15 ARM processor (in theorie zestien cores).

iPhone server

Zo’n anderhalf jaar geleden heeft Dell geëxperimenteerd met de Cortex-A8 processors, door er baby servers mee in te richten. Varianten van deze processor zijn terug te vinden in onder ander de Apple iPhone, iPad en de Droid van Motorola.

“Veel mensen prijzen deze ARM chips”, zegt Prince. Dell zit te wachten op de multicore Cortex-A9 MPCore chips, die vier cores aankunnen. Prince denkt dat er “veel gevallen zijn waarbij servers met A9 ideaal zijn.”

De Cortex-A8 chips bevatten geen foutcorrectie op de geheugencontrollers. Dat maakt ze minder geschikt voor zakelijk gebruik. Als ze echter in clusters gebruikt worden met dataprotectie en failover, maakt het niet zoveel uit. Als zich dan een geheugenfout voordoet, volstaat een reboot. De Cortex A-9 en A-15 hebben echter wel ECC scrubbing op hun geheugen, wat ze geschikter maakt voor servers.

Waarom niet?

“Ik zie ARM niet de hele servermarkt op zijn kop zetten”, zegt Prince. “Maar het kan wel degelijk een hele mooie niche bedienen.” Ubuntu Linux, Android Linux en Windows Embedded CE draaien al op ARM chips. En volgens The Register is er geen enkele reden waarom de serverversies van deze en andere OSsen niet getweakt kunnen worden om op ARM gebaseerde servers te draaien.

Atom vs. Cortex

Dell heeft geen toegang gegeven tot de benchmarks op de LAMP stack die op de Cortex A-8 machines getest is. Er is door ARM echter wel een prestatietest gedaan waarin een netbook met een 1,6 GHz Atom processor tegenover een prototype machine met dual-core Cortex A-9 processor is gezet.

Bron: Techworld