De Commissie heeft een formele verklaring met bezwaren tegen deze praktijken verstuurd aan Samsung. Daarin begint het EU-bestuursorgaan over "potentieel misbruik" van patenten voor standaarden die essentieel zijn voor mobiele telefonie. De toon verhardt echter direct na die titel.

Verboden

"De Europese Commissie heeft Samsung geïnformeerd over zijn voorlopige mening (view) dat Samsuns najagen van verkoopverboden tegen Apple in diverse lidstaten op grond van diens standaardessentiële patenten (SEP's) op het gebied van mobiele telefonie neerkomt op een misbruik van diens dominante positie", schrijft de Commissie. Daarbij merkt die op dat een dergelijk misbruik verboden is volgens Europese antitrustregels. Het gaat om patenten op de 3G-netwerktechnologie UMTS, meldt persbureau Reuters.

Het middel van verkoopverboden is weliswaar een mogelijke oplossing voor patentschendingen, stelt de antitrusttak van de EC. Een uitzondering hierop geldt echter als het gaat om SEP's; dan kan het nastreven van verkoop- en importverboden neerkomen op machtsmisbruik. Zeker wanneer de potentiële licentienemer voor dergelijke patenten wel bereid is om te onderhandelen voor een patentlicentie op basis van zogeheten FRAND-voorwaarden (Fair, Reasonable en Non-Discriminatory).

Fundament voor EU-markt

Eurocommissaris Joaquín Almunia benadrukt dat intellectueel eigendom een belangrijk fundament is voor de enkelvoudige Europese markt (dus niet versplinterd in de diverse markten van de lidstaten). "Zulke rechten mogen niet misbruikt worden als ze essentieel zijn voor de implementatie van industriestandaarden, die enorme voordelen brengen aan zowel bedrijven als consumenten."

Het onderzoek naar Samsungs patentpraktijken is in januari dit jaar begonnen, vermeldt de Commissie in de vrijgegeven verklaring. Daarbij stelt het ook dat de geuite bezwaren geen voorteken zijn van de uiteindelijke uitkomst van het antitrustonderzoek.

Miljardenboete mogelijk

Het Zuid-Koreaanse elektronicabedrijf moet nu formeel reageren op de antitrustzorgen van de EC. Dat kan middels een geschreven weerwoord, waarbij de firma ook een mondelinge hoorzitting kan aanvragen om nog toelichting te geven. De EC velt pas daarna een definitief oordeel.

Indien Samsung dan schuldig wordt bevonden, kan het bedrijf een gedragsverbod opgelegd krijgen plus een geldboete. Dat laatste kan oplopen tot maximaal 10 procent van de jaaromzet die het bedrijf draait. In 2011 (PDF) boekte Samsung Electronics een omzet van 165 biljoen Zuid-Koreaanse won (KRW), wat volgens huidige valutakoersen zo'n 116 miljard euro is.

Update:

Artikel aangevuld met vervolgstappen in het formele EC-proces plus de mogelijke eindboete.