Frustratie alom bij zowel Microsoft als Apple om de bug waardoor de Outlook-agendafunctie bij iPhones en iPads voor problemen zorgt. Bij het nieuwste Exchange-incident raken apparaten in een synchronisatieloop verzeild met de Outlook-agenda. Hierdoor maakt de server onnodig veel transactielogs aan en wordt de omgeving instabiel.

Voor Apple is dit frustrerend, omdat het bedrijf een rijke traditie begint te ontwikkelen met ActiveSync- en Exchange-problemen die al voorkwamen in iOS 4 en, beroemder, bij de eerste versie van iOS 6. En voor Microsoft is het frustrerend omdat het protocol opnieuw negatieve aandacht krijgt.

Liegen over encryptie

Microsoft kwam met Exchange ActiveSync (EAS) in Exchange Server 2003 om ervoor te zorgen dat bedrijven konden omgaan met mobiele apparaten van buiten de eigen ict-infrastructuur, oftewel Bring Your Own Device. Met de BYOD-trend kunnen werknemers zakelijke e-mails ontvangen op hun eigen smartphones via Exchange ActiveSync. Als de implementatie daarvan tenminste goed gaat.

Dat is van 2007 tot 2009 al misgegaan met de eerste twee generaties iPhone. Het in september 2009 uitgekomen iOS 3.1 schotelde gebruikers ineens foutmeldingen voor bij synchronisatie met Exchange 2007. Het bleek dat oudere iPhones, van vóór de toen nieuwe iPhone 3G S, tegen de Microsoft-server hadden gelogen over de ondersteuning van on-device encryptie. De verbeterde 3G S had wel hardware-encryptie en iOS 3.1 was daar ineens eerlijk over.

Afspraken 'kapen'

Recenter was er de ActiveSync-bug in iOS 6, van vorig jaar. De toepassing van de agendafunctie van Outlook onder iOS maakte afspraken eigendom van de gebruiker die daar volgens het gekoppelde Exchange-account geen toegang toe hebben. In het verleden werden deze afspraken gewoon doorgegeven maar niet ingevoerd, met het gevolg dat in iOS aangemaakt afspraken zonder terugkoppeling verdwijnen.

Dit scenario wordt een 'meeting hijack' genoemd, omdat een gebruiker via ActiveSync (per ongeluk) een afspraak probeert te kapen. Dit probleem deed zich voor bij het verschijnen van iOS 6. Kenners menen dat fouten er snel insluipen omdat het EAS-protocol redelijk complex is. Microsoft houdt een lijst bij van bekende issues met de implementatie van ActiveSync op apparaten van derden en dit is inmiddels een flinke lijst met bugs in synchronisatiefouten, met name in de agendafunctie.

Het kapen van agenda-afspraken in Exchange is zeker niet nieuw, én niet exclusief voor iOS. Bovendien draagt ook Microsoft schuld. Lees verder op pagina 2.

Niet alleen op iOS

De meeting hijack komt in meerdere iOS-versies voor. Ook in versies van iOS 4 werd dezelfde bug waargenomen. En gebruikers op Microsofts forumsite Technet melden dergelijke problematiek met verdwijnende afspraken ook bij Android-apparaten.

Bugs in EAS met iOS beperkten zich niet tot de agendafunctie, want er waren in de bèta al klachten dat e-mails niet werden gepusht en dat er verbindingsproblemen waren naar Exchange-servers. De iOS-problemen met Exchange zijn erg in het nieuws geweest, maar synchronisatieproblemen met Android-clients zijn ook niet bepaald zeldzaam. En de hijack-bug, waarbij een deelnemer aan een vergadering opeens de eigenaar wordt, doet zich ook voor bij Android-apps.

Apple én Microsoft in de fout

Volgens Windows-expert Tony Redmond wordt dit probleem veroorzaakt door de manier waarop Apple het EAS-protocol gebruikt, maar treft Microsoft blaam in het niet strakker aanpakken van deze afwijkingen van de regels. “Microsoft geeft bedrijven als Apple een licentie voor ActiveSync, maar test, meet, keurt of kijkt daarna niet meer naar de implementatie", schrijft Redmond in een eerder blog. Hij noemt deze openheid een van de charmes van het protocol, zodat ontwikkelaars er makkelijk mee aan de slag kunnen.

Later laakt hij deze werkwijze juist. “Microsoft zou een actievere houding moeten aannemen op de verschillende manieren waarop licentiehouders van Exchange ActiveSync het protocol gebruiken (of misbruiken)." Hij wijst erop dat de 'meeting hijack' niet een op zichzelf staand voorval is, maar dat dezelfde fout bij meerdere implementaties van EAS voorkomt. Er is volgens hem ook geen consistentie te ontdekken in de EAS-clients van iOS, Android en Windows Phone en dat zorgt voor rommeligheden en alle problemen die daarmee gepaard gaan.

Strenger zijn versus gemak

De alsmaar terugkerende issues zouden bijvoorbeeld zijn op te lossen door strengere eisen te stellen. Maar de licentievoorwaarden van EAS strakker aantrekken maakt het moeilijker voor ontwikkelaars om Exchange te ondersteunen in mailapplicaties. Dat zorgt ervoor dat ActiveSync ontoegankelijker wordt en dat staat de BYOD-strategie van Microsoft in de weg. Maar niks doen zorgt ervoor dat producenten tegen problemen blijven aanlopen en de volgende grote iOS- of Android-bug is dan slechts een kwestie van tijd.