Het pokerspel tussen Googles Eric Schmidt en Steve Ballmer van Microsoft rond de desperaat naar redding zoekende smartphonemaker Nokia is mooi uiteengerafeld door de Wall Street Journal. Het verhaal biedt geheimzinnige ontmoetingen in kantoren en hotellobby’s, het inzetten van steeds meer geld en uiteindelijk een Google die zich verraden voelt.

De strijd die Microsoft voerde om de gunst van Nokia was een wanhopige, zo kijkt de Wall Street Journal terug. Immers, het was de laatste strohalm voor Ballmer om voet aan de grond te krijgen in de mobiele markt en de levenslijn voor het net gepresenteerde Windows Phone 7. Falen was geen optie.

Een mailtje van Schmidt

Stephen Elop, sinds september de hoogste baas van Nokia, heeft naar eigen zeggen een maand na zijn aantreden bij de Finse mobieltjesmaker via een relatie een mailtje gekregen van Eric Schmidt van Google. Wat de inhoud was, zei hij er niet bij, maar hij besloot zijn voormalige werkgever Steve Ballmer te bellen. De boodschap was: Nokia evalueert zijn opties en een samenwerking met Google of Microsoft was daar één van.

Het kwam tot een ontmoeting op 6 december tussen Ballmer en wat Microsoftmanagers en stafleden van Elop in het W Hotel in Times Square in New York, zo vertelt de WSJ. In die ontmoeting ging het vooral over de technische (on)mogelijkheden om Windows Phone 7 te kunnen draaien op de chips van Nokia. Enkele weken later werd dat technische onderonsje voortgezet in Reykjavik op IJsland.

Schimmig kelderkamertje

De gesprekken werden halverwege januari voortgezet in een schimmig kelderkamertje in Londen, ditmaal als onderwerp de commerciële mogelijkheden van een eventuele samenwerking. Volgens de Amerikaanse krant liepen de onderhandelingen op dat punt bijna mis, omdat Nokia-managers zich behandeld voelden alsof zij een willekeurige potentiele hardwarepartner van Microsoft zouden kunnen zijn. De exclusiviteit dat Nokia voelde bij een eventuele samenwerking, zagen zij niet terug bij hun Amerikaanse gesprekspartners.

Microsoft voelde zich genoodzaakt tot het afgeven van een sterk signaal om diepere betrokkenheid te tonen. De implicaties van een eventuele breuk, namelijk dat Nokia naar Google zou stappen, was daar debet aan. Microsoft wist dat Nokia ook in gesprek was met Google. Op dat moment was Windows Phone 7 immers al uit en de impact op de mobiele markt was marginaal, ondanks goede kritieken. Een overstap van Nokia naar Google, zou definitief een einde maken aan alle ambities van Microsoft in de mobiele markt.

Ballmer bijna ontmaskerd

Ballmer ging hoogstpersoonlijk zelf naar Helsinki om te tonen hoe belangrijk Microsoft een uiteindelijke deal vond. Hij wilde eerst met een privévliegtuig naar Finland om vanaf het vliegveld naar een afgelegen Nokiapand te reizen. Het vliegtuig kon echter door sneeuw en mist niet landen, zo vertelt Elop en het privévliegtuig moest noodgewonden landen in het Zweedse Stockholm.

De snelste doorreis was via een commerciële vlucht van Stockholm naar Helsinki, met de kans herkend te worden. Ballmer wachtte in de lobby van het vliegveld op het boarden van zijn vliegtuig, toen hij tot zijn grote schrik werd omgeroepen omdat er wat was fout gegaan met zijn ticket.

Google is zure verliezer

Ondertussen waren Nokia-managers alweer in contact met Google en lieten doorschemeren dat er een deal op handen was met Microsoft. Nokia had het gevoel dat alle besprekingen, dus ook met Google, confidentieel waren. De Finnen reageerden dan ook geschokt toen Vic Gundotra, een Google-topman, op 8 februari de inmiddels beruchte tweet plaatste, luidend “#feb11 Two turkeys dont make an Eagle”, daarmee hintend op Elops persconferentie op 11 februari.

Op 11 februari kwam Elop dan inderdaad met het grote nieuws dat Microsoft en Nokia innig gingen samenwerken. Volgens de Wall Street Journal krijgt Nokia miljarden aan fondsen. Daarnaast moest Microsoft zijn kaartsoftware laten vallen ten gunste van Nokia’s Navteq, iets dat Google met zijn Maps nooit zou willen doen. Nokia krijgt ook geld van Microsoft uit advertentieomzet, dat gegenereerd wordt uit Navteqs kaarten- en navigatiesysteem waar Microsoft dan via advertenties laat zien waar de dichtstbijzijnde pizzeria is.

Of, zoals Intels baas Otellini tegen de Wall Street Journal zegt: “Elop kreeg van Microsoft en Google ongelooflijke aanbiedingen. Microsoft bood meer.”