Bezels verdwijnen bijna volledig in moderne smartphones, dus de vraag is steeds vaker: waar kunnen we qua formfactor nog heen? Nou, het idee van opvouwbare smartphones is weer in zwang en een opvouwbare Samsung Galaxy, waar we al sinds 2011 geruchten over horen, zou dit jaar eindelijk onderweg zijn.

Software-uitdaging

Maar er zijn een paar dingen om in het achterhoofd te houden voor we enthousiast worden over dit nieuwe toesteltype dat bestaat uit twee schermen en dat je in kunt klappen. En in de eerste plaats is dat al de software, waar deze hardwarefabrikanten behoorlijk wat tijd in moeten steken.

Android is namelijk niet ontworpen om te schalen op twee schermen tegelijk. Het is misschien eenvoudig geworden om de interface voor je te zien als eentje die groter wordt om de beschikbare ruimte te vullen, zoals je kent van je pc, maar Android werkt niet op die manier. Althans, niet in het huidige ontwerp.

Material Design

Het designidee van Google heet Material Design en het concept is dat de interface moet aanvoelen en zich gedragen alsof het fysiek materiaal is, dat je met pen en papier kunt werken. Maar papier verandert niet plots van grootte en twee displays stroken niet met fundamentele principes en visuele logica van Material Design.

Het zou wel helpen als Google dit idee zou oppakken in Android en een voorbeeld zou geven met een vouwbaar Pixel-toestel, of met eigen content die speciaal ontworpen is voor opvouwbare Android-smartphones, zodat het besturingssysteem van meet af aan met dat issue kan omgaan.

Een voorbeeld is wat er gebeurde met een notch-display. Aanvankelijk was het de verantwoordelijkheid van de telefoonmaker om ervoor te zorgen dat de extra schermruimte goed werd benut binnen Android. Uiteindelijk rolde Google native ondersteuning voor de notch uit binnen Android 9 (Pie). Dat kun je met opvouwbaar ook zien, maar voorlopig is een opvouwbaar Android-toestel op z'n zachtst gezegd onvoorspelbaar.

Suboptimale software-ervaring

Als we de early adopters van de opvouwbare ZTE Axon M als voorbeeld nemen, zie je dat het vrijwel niet te voorspellen is hoe apps zullen werken of omgaan met een andere schaal met de extra beeldschermruimte. Als ze het überhaupt al doen.

Als je daarbij meerekent dat een opvouwbare smartphone vrijwel zeker als een high-end apparaat gepositioneerd zal worden, dan is deze tekortkoming nog veel erger. Kopers gaan een hoop geld neertellen voor een toestel dat vrijwel zeker een suboptimale software-ervaring biedt, terwijl je voor hetzelfde geld een modern apparaat met één scherm koopt.

Heikele hardware

Een ander punt van aandacht is dat een opvouwbare smartphone een bewegend onderdeel heeft en per definitie daarom aan slijtage onderhevig is. Los van potentiële structurele problemen met een scharnier of de integriteit van het apparaat zelf, vereisen opvouwbare smartphones dat telefoonhoesjes en andere accessoires heel anders ontworpen worden.

Normale hoezen voldoen dan uiteraard niet. De nieuwe behuizingen moeten steviger zijn en zijn automatisch twee keer zo dik, met hun eigen unieke problemen, zoals scharnieren en dergelijke. Ook zijn er uitdagingen om ze te beschermen tegen water, stof en vuil.

Het laatste stuk van dit weinig rooskleurige plaatje is de prijs waar we het net al kort over hadden. Het is geen geheim dat smartphones zijn gestegen qua prijs de afgelopen jaren. Een toestel van 1000 euro was nog een bizarre uitzondering toen de iPhone X uitkwam, maar inmiddels is het de norm aan het worden voor high-end vlaggenschepen.

Oplopende prijzen

Als je ziet wat een opvouwbare smartphone in theorie kan leveren - een smartphone en tablet in één - is het niet moeilijk om te zien dat die prijs nog verder opgekrikt kan worden. Als de volgende generatie vlaggenschepen opvouwbaar is, kan de prijs nog eens flink oplopen de komende jaren - en nog veel eerder dan we verwachten.

Uiteindelijk zal dit een prettig midden vinden qua kwaliteit en waarde voor je geld. De middenklassers van vandaag zijn veel beter dan de vlaggenschepen van een paar jaar terug. Maar dat duurt even en je kunt er rustig vanuit gaan dat de eerste golf opvouwbare smartphones overgewaardeerd en te hoog geprijsd zijn.