Zou het niet fantastisch zijn als je op vakantie gratis gebruik kunt maken van de overtollige MB’s van lokale smartphonegebruikers? En dat je, in ruil daarvoor, thuis zelf een aantal MB’s van je ruime bundel doneert aan toeristen, zodat niemand meer last heeft van torenhoge dataroaming tarieven?

Nobel idee, technisch vernuft

Dat kan sinds enkele dagen met CrowdRoaming, een Nederlandse vinding die nu beschikbaar is voor Android in de Google Play Store in Europese landen. De werking is technisch vernuftig: de app transformeert een mobiel device automatisch tot wifi hotspot zodra er een ‘gastmobiel’ (eveneens voorzien van de app en met buitenlandse simkaart) binnen bereik is. Vergelijkbaar met Fon of het recente delen van bandbreedte via Ziggo- en UPC-modems, maar dan via mobiel internet.

De host kan zelf van te voren instellen hoeveel MB’s die maximaal per maand wil delen met anderen. Daarna doet de app alles automatisch. De beveiliging is goed geregeld, want de connectie van de gast loopt via een apart kanaal, een versleutelde VPN-verbinding, vertelt Homayun Zahidi, ceo van CrowdRoaming aan Webwereld. “We gebruiken een eigen ontwikkeld VPN-protocol, voor de encryptie gebruiken we standaard public-key gebaseerde AES encryptie.”

Wifi tethering slurpt echter energie. Daar kan CrowdRoaming niets aan veranderen, erkent Zahidi, maar de app schakelt zichzelf uit als de accu minder dan 40 procent vol raakt. Ook als de gedoneerde MB’s verbruikt zijn gaat de app de rest van de maand ‘slapen’.

CrowdRoaming draait op groeigeld van een investeerder die anoniem wil blijven. Hoeveel wil Zahidi niet zeggen. Ook omzet- of winstambities zijn onduidelijk, de app is gratis en zal geen advertenties tonen. “Op dit moment hebben we de financiële garanties waarmee we de volgende stappen kunnen zetten.”

Geen incentive om bundel te delen

Er zitten echter een heleboel mitsen en maren aan CrowdRoaming. De belangrijkste: het gaat alleen werken als heel veel mensen de app hebben draaien. Het blijft echter volstrekt onduidelijk hoe deze kritieke massa bereikt wordt, want CrowdRoaming biedt geen concrete incentives om je databundel te delen. Sterker nog, de app kan free riding (dat je alleen neemt en niet geeft) niet tegengaan. Het bedrijf broedt wel op een soort beloningsmechanisme voor een volgende versie, aldus Zahidi. De beta-versie is sinds vrijdag inmiddels bijna 2000 keer geïnstalleerd, meldt hij.

Een andere mogelijke dealbreaker is Apple, want die laat CrowdRoaming niet toe tot de iOS App Store. Apps die automatisch wifi tethering aanzetten zonder handeling van de gebruiker zijn verboden. Zahidi: “We hopen dat Apple dit beleid nog aanpast.”

Mosterd na de roamingmaaltijd?

Daarnaast komt CrowdRoaming eigenlijk te laat, stelt analist Tim Poulus van TelecomPaper in een reactie. Dataroaming is namelijk binnen twee jaar sowieso niet duurder meer dan binnenlands verbruik, als het aan Neelie Kroes en het Europarlement ligt. Poulus: “Het is op zich een leuk concept, maar een beetje mosterd na de maaltijd.”

Zahidi van CrowdRoaming: “Mevrouw Kroes doet het geweldig door kosten binnen de EU gelijk te trekken, maar dat is pas over twee jaar effectief. Wij doen het nu. Daarnaast is de invloedssfeer van mevrouw Kroes beperkt tot de lidstaten van de EU. Maar onze app kan wereldwijd mensen helpen.”

Daarmee rijst echter een volgend probleem, omdat veel operators, waaronder de grote telco’s in de VS, wifi tethering blokkeren, veelal door de optie simpelweg uit Android te slopen. Poulus concludeert: “Ik zie niet hoe CrowdRoaming het beoogde netwerkeffect en kritieke massa gaat bereiken. Het is niet realistisch. Ik zou mijn geld er in elk geval niet op inzetten.”