Long Term Evolution (LTE) lijkt een juiste omschrijving voor de volgende generatie mobiel internet. Een aantal jaren terug ging men er nog van uit dat in 2009 LTE grootschalig zou worden uitgerold, maar op het World Mobile Congress in Barcelona heette LTE nog steeds een 'grote belofte'. Google-topman Eric Schmidt noemde tijdens zijn presentatie 2011 als het jaar dat LTE zal ‘doorbreken’.

Weinig schot in de uitrol in Nederland

Dat valt nog te bezien. Het is nog geen jaar geleden dat het eerste commerciële LTE-netwerk in Europa van TeleSonera beschikbaar kwam in Oslo en Stockholm. Dat netwerk is nu wel uitgebreid, maar toch telt het nog slechts 500.000 gebruikers. “LTE was een hype, daar hebben we zelf ook wel aan meegedaan”, moet Patrick Blankers, Manager Strategy & Regulatory Affairs bij netwerkleverancier Ericsson, toegeven.

Ook in Nederland zit nog weinig schot in de uitrol van LTE. KPN is deze maand begonnen met de voorbereidingen van testen in de regio Den Haag/Voorburg, maar heeft nog niet aangegeven op welke termijn men diensten commercieel wil gaan aanbieden. Dat geldt ook voor T-Mobile en Vodafone en nieuwkomers Ziggo en Tele2, die tijdens de 2,6 GHz-veiling frequentieruimte voor LTE (4G) telefoniediensten verwierven.

De terughoudendheid in Nederland heeft een reden. De telecomaanbieders willen hun LTE-strategie grotendeels laten afhangen van de herverdeling van het frequentiespectrum. De overheid wil volgend jaar extra mobiele frequenties veilen om het toenemende gebruik van mobiel internet op te kunnen vangen. Ook worden de huidige frequenties voor mobiele telefoons in 2013 opnieuw geveild. Deutsche Telekom-baas Olivier Baujard verwacht zelfs dat er uiteindelijk maar twee landelijk dekkende LTE-netwerken op de Nederland markt zullen komen.

Hogere snelheden

Een andere redenen van de trage groei is dat operators er steeds beter in slagen om hogere snelheden uit bestaande UMTS- en HSPDA- netwerken te halen, bijvoorbeeld met behulp van verbeterde antennetechnieken. Ook het bundelen van zendmasten van verschillende operators leidt ertoe dat hoge datasnelheden kunnen worden gerealiseerd die voorheen alleen met LTE mogelijk waren. Daarnaast is het beheer van het dataverkeer slimmer geworden.

Om die reden neemt het aantal HSPA-breedbandverbindingen nog steeds toe. Volgens marktvorsers Wireless Intelligence komen er maandelijks 17 miljoen HSPA-verbindingen bij. Een jaar geleden ging het nog om 9 miljoen. T-Mobile wil dit jaar HSPA+ met snelheden tot 21 Mbps uitrollen om daarmee aan de vraag van 4G diensten te voldoen.

Dat neemt niet weg dat LTE wel degelijk een belangrijke rol gaat vervullen in de toekomst, zo menen analisten. Patrick Blankers van Ericsson: “Het gaat om een universele standaard voor zowel gepaard als ongepaard spectrum zonder regionale technische verschillen, die wereldwijd kan worden toegepast. Dat was voorheen niet mogelijk.”

Alleen in de grote steden

Toch verwacht Wireless Intelligence dat in 2015 nog maar vier procent van alle mobiele verbindingen wereldwijd LTE zal ondersteunen. Daarbij loopt Azië voorop. China, Japan, Indonesië en Zuid Korea zullen de helft van de capaciteit opeisen. Zo'n 20 procent van de Japanse mobiele markt zal de komende jaren naar LTE migreren. In China zijn nagenoeg alle grote operators bezig met grootschalige uitrol van LTE.

De groei gaat het snelst in landen die mobiel internet hoog op de agenda hebben staan, denkt Wireless Intelligence. Na Azië zijn West-Europa en Noord Amerika de belangrijkste spelers. Maar in Europa is de verwachting dat LTE voorlopig alleen in de grote steden zal worden aangeboden.

In Oost Europa en het Midden Oosten zal ook de komende jaren nauwelijks LTE worden aangelegd, hoewel Etisalat een eerste LTE-netwerk gaat bouwen in de Verenigde Arabische Emiraten samen met Alcatel-Lucent. Latijns Amerika en Afrika blijven echter helemaal achter.

WiMAX

Sommige aanbieders overwegen nog alternatieve technieken in te zetten voor mobiel dataverkeer. Om sommige markten is WiMAX nog steeds een optie. In Nederland is dat reeds afgeschreven, omdat het specturem niet voor heel Nederland beschikbaar is. Maar het Amerikaanse Sprint gaat de komende maanden een keuze maken tussen WiMAX en LTE. Verizon heeft al voor LTE gekozen en wil vanaf 2013 telefoons aanbieden die uitsluitend via LTE werken.