Ondanks de gestage opkomst van Mozilla's open source-browser Firefox leek de browseroorlog lange tijd te zijn verzand in een loopgravenoorlog, gedomineerd door de, in elk geval qua marktaandeel onoverwinnelijke Internet Explorer (IE) van Microsoft. Maar Google werkte in het geheim jarenlang aan de ontwikkeling van een eigen browser, waarmee het internetbedrijf ten strijde wil trekken tegen die dominantie van IE.

Compromitterende surfsporen

De naam 'Chrome' kwam in september voor het eerst in het nieuws

nadat een cartoon over Chrome was uitgelekt. Bij de introductie van de Chrome-bèta liet Googles Sundar Pichai weten dat het niet zomaar een browser was geworden, maar een "modern platform voor webpagina's en applicaties". De ontwikkelaars bouwden zelf een nieuwe JavaScript-engine, de V8, maar borduurden eveneens voort op bekende open source-projecten zoals het WebKit-platform en Firefox. Evenmin nieuw was Incognito, de uit IE8 bekende 'pornoknop' waarmee compromitterende surfsporen van de computer kunnen worden gehaald.

De eerste reacties op de Chrome-bèta waren gematigd positief. De minimalistische interface, zoals we die ook van Googles zoekmachine kennen, was een pluspunt, maar volgens sommige criticasters laadden de webpagina's minder snel met het Google-programma. Bij een door Cnet uitgevoerde Acid3 webcompatibiliteitstest liet Chrome Firefox en IE7 achter zich, maar Opera, Firefox 3.1 bèta 1 en Safari 4 ondersteunden webstandaarden nog beter.

'O Jee! Google Chrome is vastgelopen'

Het bèta-label was niet voor niets. De beveiliging van de Google-browser vertoonde al gauw de eerste gaten. Zo was er een bug waardoor in een keer alle tabs crashten zodra de gebruiker op een speciaal vormgegeven link klikte of er zelfs maar overheen bewoog. "O Jee! Google Chrome is vastgelopen. Nu herstarten?", vroeg de software vervolgens aan de beteuterde gebruiker.

Daarnaast waren er kwetsbaarheden gesignaleerd waardoor de browser ontvankelijk zou zijn voor een 'tapijtbom' en in oktober is daar nog een 'spoofinglek' bijgekomen.

Ondanks deze problemen wist Google met Chrome binnen één dag één procent van de browsermarkt te veroveren, zo becijferden onderzoeksbureaus NetApplications en StatCounter. Hiermee had de software Opera en de mastodont Netscape achter zich gelaten. Van de Webwereld-bezoekers maakte ruim 6 procent al gebruik van de testversie van Chrome.

Verborgen pornoknop

Behalve de crash-gevoeligheid en de veiligheidsrisico's vielen de opmerkelijke gebruikersvoorwaarden van de webbrowser op. Volgens de EULA zou Google onbeperkt recht op hergebruik hebben van alle door de gebruiker opgevraagde of ingevoerde content. Dit gewraakte 'artikel 11' is inmiddels uit de eindgebruikerovereenkomst verwijderd. Vorige maand klaagde een Amerikaanse consumentenorganisatie nog over de privacykanten van Chrome. Zo zou Google de pornoknop te ver verborgen in de browser zitten.

Naar aanleiding van alle bèta-strubbelingen adviseerde Computer Emergency Response Team (GOVCERT) van de Nederlandse overheid Nederlandse burgers om Chrome voorlopig niet te gebruiken, terwijl een waarschuwing van de Duitse overheidsdienst voor it-beveiliging over Chrome zelfs het Acht Uur-Journaal haalde. Of het door deze paniekzaaiers kwam of niet: twee weken later bleek het marktaandeel op de browsermarkt te zijn gezakt tot 0,77 procent.

Chroom en staal

Ondanks de matige introductie vond Chrome ook navolging. Het Duitse softwarebedrijf SRWare bouwde de broncode om tot 'Iron': een gestripte maar sterk gelijkende versie van de browser, waarbij alle verwijzingen en registratiemechanismen van Google zijn verwijderd. Deze 'Browser der Zukunft' lijkt nu nog geen enkele rol te spelen op de browsermarkt.

In oktober bleef ook het aandeel van de Chrome-bèta afnemen, evenals dat van marktleider IE, terwijl Firefox net onder de 20 procent bungelde. In november zakte Chrome in Nederland tot een dieptepunt van 0,4 procent, zo wees onderzoek van OneStat uit.

Aanvalsplan 2009

Om het tij te keren heeft Google voor volgend jaar een aanvalsplan gereedliggen. Het internetbedrijf hoopt dat zijn browser dan wordt voorgeïnstalleerd op pc's, waarvoor het overeenkomsten met computerproducenten wil afsluiten. Ook probeert Google Chrome op Mac Os X en Linux te krijgen: nu is de applicatie alleen nog geschikt voor het Windows-besturingssysteem.

Na slechts honderd dagen testdraaien verscheen op 12 december reeds de officiële versie van Chrome. Sinds de introductie van de bèta had Google 14 updates uitgebracht en is de browser 10 miljoen keer gedownload.

In 2009 zal blijken of Google echt een vuist kan maken tegen IE. Dat lijkt vooral een kwestie van diepe zakken om de browser overal te promoten. En een lange adem.