De code bestaat uit drivers die Microsoft samen "Linux Device Driver for Virtualization" noemt. Als deze drivers in de kernel geladen zijn, laten ze elke Linux-distributie toe om beter op Windows Server 2008 met de hypervisor Hyper-V te draaien. De code gebruikt de GPLv2-licentie van de Linux-kernel.

Bittere noodzaak

De beslissing van Microsoft om Linux-drivers voor Hyper-V te maken is een bittere noodzaak. Virtualisatie is immers grotendeels een Linux-zaak, zowel voor de hypervisors als de gastbesturingssystemen. Een virtuele Linux-machine kost minder dan een virtuele Windows-machine omdat er geen licentiekosten voor nodig zijn én stelt minder systeemeisen. Dat is ook de reden waarom Amazon EC2 (dat overigens de Xen-hypervisor gebruikt) meer rekent voor een virtuele Windows-machine dan voor een virtuele Linux-machine. Wil Microsoft hier een graantje meepikken, dan kan het niet anders dan virtuele Linux-machines zo goed mogelijk ondersteunen op zijn eigen hypervisor.

In Redmond heeft men blijkbaar heel goed opgelet, want de beste manier om iets in Linux ondersteund te krijgen is de drivers laten opnemen in de officiële Linux-kernel. Bovendien hebben de ontwikkelaars volgens Linux-kernelmaintainer Greg Kroah-Hartman alle vereisten voor Linux-kernelcode tot de letter gevolgd. Zo hoeft Microsoft geen ad hoc overeenkomsten met verschillende Linux-distributeurs meer te tekenen, zoals het met Red Hat en Novell al deed. Dat kan bijvoorbeeld Canonical helpen, dat voorlopig met niet al te veel succes zijn Ubuntu Server in bedrijfsomgevingen wil krijgen.

Bovendien zet Microsoft hiermee zijn concurrent VMware een hak. Die laatste heeft ook kerneldrivers waarmee Linux efficiënt als gastsysteem gedraaid kan worden, maar aangezien deze niet in de Linux-kernel opgenomen zijn, moeten beheerders deze nog afzonderlijk installeren. De drivers van Microsoft kunnen al tegen december in Linux-kernel 2.6.32 verschijnen, en daarmee heeft het een competitief voordeel ten opzichte van VMware. Het kan Hyper-V dan naar voren schuiven als goedkoper alternatief voor VMware, met minder functionaliteit maar wel met efficiënte ondersteuning van alle Linux-distributies en dus geschikt voor gemengde omgevingen.

De GPL als tactisch wapen

Opvallend is dat Microsoft de code van zijn drivers onder de GPL-licentie vrijgeeft. Tien jaar geleden noemde Microsoft-CEO Steve Ballmer Linux en de GPL nog een "kanker". Anderen binnen het bedrijf noemden GPL een "anti-Amerikaanse licentie" en een "vernietiger van intellectueel eigendom". Dat Microsoft nu zelf deze open source licentie omarmt kan gezien worden als een teken dat het open source eindelijk serieus neemt. Maar de stap is ook niet zo onlogisch: GPL is eigenlijk heel Amerikaans, heel "kapitalistisch", zoals Matt Asay vijf jaar geleden al aanhaalde.

Door de code onder de GPL vrij te geven, zijn concurrenten van Microsoft die willen voortbouwen op de code verplicht de wijzigingen ook vrij te geven. Microsoft gebruikt de GPL hier dus gewoon als tactisch wapen en vindt het nut ervan zwaarder wegen dan de religieuze vrees voor open source die het vroeger leek te hebben. Hiermee geeft men in Redmond ook een belangrijk teken, waardoor andere fabrikanten hun huidige propriëtaire drivers ook wel eens onder de GPL-licentie kunnen gaan vrijgeven. Linux-vriendelijke bedrijven zoals Red Hat, Intel, Novell, IBM en Oracle deden het al langer, maar nu Microsoft het ook doet, zullen vele bedrijven GPL in een ander licht zien.

Novell als brug tussen Microsoft en Linux

De inbreng van Novell mag in dit geval niet worden onderschat. Microsoft had al een tijdje kerneldrivers op zijn website staan waarmee Red Hat Enterprise Linux of SUSE Linux Enterprise op Hyper-V gedraaid konden worden, maar deze waren niet volledig open source. Toen iemand Greg Kroah-Hartman, die Linux-kernelmaintainer is en voor Novell aan het Linux Driver Project werkt, op het bestaan van de drivers wees, heeft hij met Microsoft samengewerkt om de opname van de Hyper-V drivers in de Linux-kernel mogelijk te maken.

Datzelfde Novell werkt al jaren samen met Microsoft aan een betere interoperabiliteit tussen Linux en Windows. Novell CTO Jeff Jaffe beschrijft Microsofts Linux-drivers als een technische noodzaak om aan de vereisten van klanten te voldoen. Puur pragmatisch en commercieel dus, en het komt zowel Microsoft als Linux ten goede. Novell fungeert hierbij als doorgeefluik tussen Microsoft en de Linux-gemeenschap.

Complottheoriën

Natuurlijk is niet iedereen blij met deze stap. Hoewel Microsoft in de laatste jaren duidelijk opener is geworden, zijn er altijd mensen die sceptisch blijven. Voor hen is Microsoft de baarlijke duivel. En Microsoft is natuurlijk ook geen liefdadigheidsinstelling. Het meest voor de hand liggende complotscenario veronderstelt dat Microsoft de drivercode als een Trojaans paard in de Linux-kernel injecteert om later met patentrechten op de code te zwaaien, ook al is het niet zeker of Microsoft dat juridisch wel kan doen met GPLv2-code. Sam Ramji, senior directory platform strategy bij Microsoft, heeft echter gezegd dat Microsoft nooit patentaanklachten voor deze code zou beginnen.

Microsoft-criticus Randall Kennedy denkt dan weer dat men in Redmond het beproefde "embrace and extend" principe aan het toepassen is: "Vergis je niet: dit is een vijandige actie van de kant van Microsoft. Hun missie is om Linux als een insect plat te drukken, en de eenvoudigste manier om dat te doen is door vriendschap te veinzen --door een valse olijftak aan te bieden en deze op het laatste moment te verwisselen met een pijnlijke bundel doornen." In Kennedy's doemscenario zal Microsoft controle over Linux verwerven door de behoefte aan niet-Microsoft tools te verminderen en op termijn de Linux-oplossingen daardoor minder kostenefficiënt te maken. Hij vindt dan ook dat de Linux-gemeenschap deze "dodelijke omarming" door Microsoft niet mag aannemen.

Ook het altijd even paranoïde Boycott Novell blog ziet in de drivers een complot tussen Novell en Microsoft tegen Linux. Hopelijk zal dit soort reacties Microsoft aan het denken zetten en zal de softwaregigant zijn tactiek van patentdreigingen herzien.

Bron: Techworld