Wil Cisco het op xml gebaseerde SOAP (oorspronkelijk: Simple Object Access Protocol) wegdrukken, het standaardprotocol dat al tien jaar wordt gebruikt? Is Etch bedoeld voor 'Cisco only' omgevingen? Techworld sprak exclusief met Louis Marascio, directeur techniek van de Unified Applications divisie van de netwerkgrootmacht. "Waarschijnlijk komt volgende week de bèta uit van CUAE 2.5, en daarin zal Etch zijn intrede doen. Dan is het kijken in hoeverre het breed gebruikt gaat worden," vertrouwt Marscio Techworld alvast toe.

We hebben al iets gehoord van Etch, dat Cisco wil gaan gebruiken als berichtenprotocol in CUAE. Maar wat is het precies?

"Het is niet zozeer een berichtenprotocol, maar een raamwerk waarmee berichtenservices geschreven kunnen worden. Het kan omgaan met meerdere berichtenprotocollen, waaronder ook SOAP. Daarbij is het taal-onafhankelijk. Applicaties die in C# zijn geschreven, zitten bijvoorbeeld anders in elkaar dan Pythonapplicaties. Dat is voor ontwikkelaars van middleware lastig, want hij moet de verbinding verzorgen tussen die onderdelen.

"In eerste instantie gaat Cisco zich vooral richten om van Etch een platform te maken die zoveel mogelijk programmeertalen ondersteunt. Er zijn zo veel taalspecifieke implementaties voor de middleware: Codehaus XFire, Apache Axis, ga maar door. Dat is geweldig. Maar we hopen dat Etch met de evolutie in de community een beetje als schakel tussen die verschillende taalspecifieke tools kan dienen.

"Het verbinden van de verschillende programmeertalen met bindings is dus de volgende stap. We hebben Java en C# al gedaan, en daar moeten in ieder geval nog C, Python en Ruby bijkomen. C is trouwens nog best een uitdaging, omdat het zo op objecten is gericht. Maar omdat het open source is, en omdat we Etch uit modules bestaat, is het voor ontwikkelaars eenvoudig om meer talenbindingen toe te voegen."

Onhandige naam trouwens, het bestond al.

"Ach, je weet hoe het gaat, het is zo lastig om een goede naam te vinden die niet in gebruik is. Toen we op 'Etch' kwamen, was de stemming er een van 'Ah, kijk, het wordt alleen nog maar gebruikt voor een versie van Debian Linux.' De knoop was snel doorgehakt."

Aan wat voor applicaties moeten we denken?

"Etch zal zijn intrede maken in CUAE 2.5, dus er zal in beginsel vooral ontwikkeld worden voor Unified Communication-applicaties. Maar omdat Etch open source wordt, kan het overal toegepast worden door de gemeenschap. We hopen zo meerdere Etch-implementaties te krijgen."

SOAP is al tien jaar de standaard op dat gebied. Is Etch een Cisco-alternatief voor SOAP?

"Etch is geen poging om SOAP de markt uit te drukken. SOAP heeft zijn plek, het is al tien jaar met afstand het meest gebruikte protocol. Er zijn al zo ontzettend veel pogingen geweest van partijen om een alternatief te brengen, maar die zijn mislukt. Ze boden toch net niet genoeg om de nieuwe standaard te worden. Kijk maar naar CORBA, een protocol met een paar voordelen, maar niet genoeg om SOAP weg te drukken.

"Wij willen met Etch vooral als aanvulling leveren, en problemen van SOAP die voor ons spelen oplossen. Dat zijn er drie. Het eerste is dat er zo veel implementaties zijn van SOAP dat de compatibiliteit soms wat lastig is: de ene implementatie werkt bijvoorbeeld met .Net 3.5, terwijl de andere zich tot .Net 2.0 beperkt.

"Het tweede is dat SOAP niet altijd even goed is met terugkoppeling van berichten, en dat is voor Cisco best belangrijk. Bij een firewall is dergelijke tweerichtingsverkeer in onze ogen bijvoorbeeld noodzakelijk.

"Het derde probleem ligt in de prestaties. SOAP heeft de neiging wat traag te zijn, en wij willen dat berichtenverkeer versnellen. Het oorspronkelijke 'simple' waar de S voor stond is allang niet meer van toepassing. Dat zorgt toch voor heel wat overhead.

"Maar dat we die problemen willen oplossen betekent absoluut niet dat SOAP voor ons heeft afgedaan. Het zal nog jaren gebruikt worden, omdat het robuust is, en omdat de syntax door mensenogen te lezen valt en SOAP dus transparant is. Etch heeft SOAP niet per se nodig, maar in de praktijk zullen de twee vooral gezamenlijk moeten optrekken."

Met de eerste aankondiging in mei werd gesproken van interoperabiliteit met SOAP. Hoe wordt dat geregeld?

"De interoperabiliteit is vooral een verhaal voor de lange termijn. Uiteindelijk moeten die verschillende protocollen natively worden ondersteund, maar dat duurt nog even. In de tussentijd kan gekozen worden voor simpelere vormen: gatewaying en vertaalslagen. Dat gaat geheid overhead veroorzaken, maar dat moet met de ontwikkeltijd minder worden.

"Overigens is het niet alleen SOAP waarvoor we interop willen. Ice moet het ook gaan doen, net als GIOP. Maar wederom hangt veel af van de open sourcegemeenschap. Omdat het open source is zal Etch ook niet beperkt blijven tot Cisco-omgevingen, al zullen we natuurlijk wel een voorsprongetje hebben."

Zijn er nog standaardisatieplannen?

"Standaardisatie zou geweldig zijn, maar dat moet uit de gemeenschap komen. Bovendien: bij wie moet het worden neergelegd? De IETF misschien, maar voor hen kwalificeert het wellicht onvoldoende als protocol. De W3C zal het niet als webprotocol zien, dus dat zou ook lastig worden.

"Eerst moeten we maar zien dat het breed gebruikt gaat worden, en dat er flink op ontwikkeld wordt. Dan zou de gemeenschap wellicht ervoor kunnen kiezen om Etch ergens als standaard voor te dragen. Cisco neemt voorlopig niet zulke stappen, al zouden we het ook absoluut niet tegenhouden." Bron: Techworld