De eerste officiële versie (10.0) van OS X is in maart 2001 uitgekomen, voor de toen courante Macs met G3-processors. Critici stellen dat die versie (codenaam Cheetah) ook nog een proefversie was, omdat het besturingssysteem traag was en er nogal wat aan mankeerde of ontbrak.

Copland

Er was Apple veel aan gelegen om zijn gloednieuwe platform op de markt te krijgen. Het oudere OS 9 kon niet meer mee. Die situatie was onder andere het gevolg van het uiteindelijk mislukken van de eerder bedoelde opvolger. Dat nooit gerealiseerde besturingssysteem (codenaam Copland) had oorspronkelijk OS 8 moeten worden, maar liep flinke vertraging op.

Uiteindelijk is Copland geschrapt en heeft Apple het tweede bedrijf (Next) van mede-oprichter Steve Jobs gekocht. Daarmee haalde de Mac-maker niet alleen die topman weer in huis, maar ook een nieuw besturingssysteem. Dat Nextstep vormde deels de basis voor wat later OS X is geworden.

Voortbouwen

Sinds de eerste versie van 2001 heeft Apple veel gesleuteld aan het op Unix gebaseerde OS X. Alle officiële versies tot op heden hebben de naam van kat-achtigen. De huidige versie 10.6 (Snow Leopard) heeft veel geavanceerde functies ingebouwd. Dat zijn onder andere eindgebruikerszaken als zoektool Spotlight, interfacefunctie Exposé en backuptool Time Machine. Daarnaast zijn er architectuurzaken als multicore-ondersteuning Grand Central Dispatch en beter videokaartgebruik (gpu-versnelling) OpenCL.

Een opvallende, maar inmiddels geschrapte functie is de naadloze emulatie van OS X-voorganger OS 9. Die ondersteuning voor oude applicaties voor het oude besturingssysteem is echter geschrapt bij de overgang naar de x86-chips van Intel. Macs zijn nog wel multiplatform door Apple's multiboot-tool Boot Camp, waardoor de computers met Intel-processors ook Windows kunnen draaien.

Van servers tot iPhone

OS X heeft in de loop der jaren gedraaid op Macs (met G3-, G4-, G5- en later Intel-processors). Daarbij doet het dienst op desktops en laptops, maar ook op servers en supercomputers, zoals het PowerMac G5-cluster 'Big Mac' van de Amerikaanse universiteit Virginia Tech. Een afgeleide van OS X, iOS gedoopt, draait op de iPhone, iPod Touch en iPad.