Het eerste kwartaal van dit jaar heeft Google aardig wat messaging-apps onder handen genomen. Google Voive kreeg na jaren eindelijk weer een update, er wordt gewerkt aan een desktop versie van Allo, Messenger is omgebouwd tot Android Messages en wordt de nieuwe SMS-app voor Android-smartphones. Hangouts is ondertussen wat afgezwakt en kan niet langer worden gebruikt om smsjes te sturen. De focus van Hangouts is verlegd naar zakelijke gebruikers.

Dit is allemaal nogal verwarrend over. Hangouts zou in eerste instantie Google's antwoord worden op Apple's iMessage, maar nu is het opgesplitst in twee apps met een enterprise-focus. Ondertussen zou Allo Android's versie van Apple Messages worden, maar we wachten nog steeds op goede SMS/RCS-ondersteuning. En, om de verwarring compleet te maken, nu is er ook nog eens een app die letterlijk Android Messages heet. Deze app geeft je op dit moment echter nog steeds niet de mogelijkheid berichten die naar andere apparaten zijn gestuurd te bereiken.

Eerlijk gezegd ben ik een beetje moe van het wachten tot Google weet wat het wilt met al deze apps. Er zal vast wel een diepgaande strategie zitten achter al deze verschillende berichten-apps, maar ik zie het niet. Pas als Google multi-platformsynchronisatie voor SMS-berichten ondersteunt in tenminste één van z'n apps, blijf ik bij ze weg en vreemd genoeg heeft mij dat een hoop rust gegeven.

Stickers en bots zijn allemaal leuk en wel maar uiteindelijk wil ik gewoon dat Android Messages gesynchroniseerd kan worden met mijn Google account zodat ik in kan loggen en al mijn conversaties kan bekijken als ik van telefoon wissel. Of sms-berichten sturen vanaf m'n laptop of tablet. En ik ben niet de enige. Ontwikkelaar Luke Klinker (van EvolveSMS) raakte zo gefrustreerd van Google's messaging-praktijken dat hij Pulse heeft ontwikkeld. Een app die precies doet waar ik net om vroeg en dan ook alleen dat. Sinds ik deze app een paar weken geleden heb binnengehaald, ligt Android Messages stof te verzamelen.

"Ik wilde iets schoners en strakkers maken met precies genoeg mogelijkheden de boel aan te passen en dat werkt op al je apparaten. Je moet met iedereen kunnen praten, geen enkele messaging-app van Google heeft dat voor elkaar gekregen," liet Klinker weten in ons interview.

Klinker had, net als wij, specifieke issues met verschillende messaging-apps van Google. "Hangouts was niet snel of gestroomlijnd, Allo had geen ondersteuning voor verschillende apparaten". Klinker is toen zelf maar een app gaan bouwen, eentje die al deze grenzen wegnam. Pulse heeft een elegante, snelle interface en geeft je de mogelijkheid je gesprek voort te zetten op het apparaat dat op dat moment het dichtstbij je ligt. Het maakt daarbij niet uit of dat nou een tablet, laptop of smartphone is.

"SMS is voor de meeste mensen nog steeds de universeelste manier om een bericht te sturen. Iedereen die een telefoon heeft, kan SMSen. Apple begrijpt dat en daarom zit de mogelijkheid te SMSen in iMessage en nu dus ook in Pulse."

Links: Android Messages Rechts: Pulse

Klein en simpel

Je zal de "humoristische" eigenaardigheden van Apple Messages of Allo niet tegenkomen in Pulse maar dat is ook helemaal niet erg. Het is een specifieke oplossing voor een specifiek probleem. Het is de simpliciteit (zowel visueel als conceptueel) wat deze app zo fantastisch maakt. Het ziet er beter uit dan Android messages en als je je eenmaal geregistreerd hebt via je je hoofdapparaat, worden alle andere gekoppelde apparaten netjes meegenomen. Sterker nog, ik kreeg net een SMS van m'n vrouw en ik heb haar geantwoord via m'n Mac.

Zelfs als een van je apparaten een andere simkaart heeft, laat Pulse je berichten sturen vanaf je hoofdnummer. Deze app laat duidelijk zien waar Android Messages tekort schiet (synchronisatie dus). Pulse maakt gebruik van end-to-end encryptie, maar SMS en MMS berichten kunnen uiteraard niet versleuteld worden gestuurd. Het bedrijf kan deze berichten niet inzien en dus ook niet doorverkopen maar je mobiele provider kan uiteraard nog steeds met je meekijken als het dat zou willen.

Pulse is echter niet gratis. ($0,99 per maand, $1,99 voor drie maanden, $5,99 per jaar of $10,99 voor een levenslang abonnement) ik heb zonder wikken of wegen een abonnement afgesloten en heb nu voor het eerst echt het gevoel dat al mijn berichten "in sync" zijn.

Kinker begrijpt maar al te goed waar Google last van heeft (en misschien wel beter dan ons allemaal) "Soms is het nou eenmaal beter een aparte dienst op te zetten afhangend van de infrastructuur, feature-set en userbase. Zoals Google deed met Allo als alternatief voor Hangouts. Je wilt je huidige userbase niet wegjagen door een grote wijziging in de UI of featureset, maar je wilt ook niet tegengehouden worden door de infrastructuur. Het bouwen van een nieuwe infrastructuur voor Allo gaf Google de mogelijkheid het platform opnieuw vorm te geven, prestaties te verbeteren, nieuwe features toe te voegen en te leren van oude fouten."

Gemengde berichten

Google heeft het vaak geprobeerd maar geen van diens messaging-apps heeft een consistente ervaring kunnen leveren. Pulse doet voor mij precies wat het moet doen, maar veel mensen worstelen nog met de apps die standaard staan voorgeïnstalleerd op hun telefoon.

"Waarom Google niet iets kan bouwen op hetzelfde niveau als iMessage, is een interessante vraag. Ik denk dat Hangouts het antwoord was op deze messenger maar dat het uiteindelijk niet zo werkte als ze hadden gehoopt. Het product voldeed niet aan de hoge kwaliteitseisen waar iedereen tegenwoordig aan gewend is dus het bedrijf gooide het over een andere boeg door de app op te splitsen in Allo, Duo en Android Messages," aldus Kinker.

Pulse's synchornisatie methode is misschien niet zo elegant als je het vergelijkt met Google's account-based systeem (je moet namelijk een hoofdtelefoon kiezen en de andere apparaten volgen dan vanzelf. En als je je wachtwoord vergeet, moet je je account verwijderen en opnieuw beginnen) maar Pulse bewijst wel dat het hebben/gebruiken van verschillende fabrikanten en providers geen hindernis hoeven te zijn als je synchroniseert.

Trial and error

Zal Google Android Messages zo maken dat het dé app wordt die alles doet wat wij willen op het gebied van berichten sturen? Zal Allo uiteindelijk het grappige alternatief worden op SMS? Zullen alle grote providers uiteindelijk RCS omarmen? Klinker weet dat zo net nog niet.

"Google heeft zoveel talent in z'n teams zitten en zij hebben mooie dingen gemaakt op het gebied van messaging, aar ze verspillen een hoop tijd door zich te focussen op platformen die alleen maar een subset aan gebruikers hebben die weten dat deze apps bestaan en hoe ze werken. Ik denk dat ze voorlopig nog even zullen blijven ploeteren totdat zij hun volledige user base kunnen bereiken met hun oplossingen."

Toch hoop hij dat Google het uiteindelijk toch voor elkaar zal krijgen en dat zegt hij heus niet omdat z'n broer toevallig voor Google werkt.

"Google heeft laten zien dat communicatie en messaging belangrijk zijn voor ze door zoveel verschillende apps uit te brengen met verschillende features en stijlen. Het is dus weldegelijk een prioriteit voor ze. Ik denk dat ze er alleen nog niet uit zijn wat het uiteindelijke einddoel is voor hun messaging programma's. Het ziet ernaar uit dat zij voorlopig nog willen doorgaan met experimenteren om te kijken wat mensen het leukst vinden."

En ik blijf lekker Pulse gebruiken, totdat Google eindelijk doorheeft welke weg ze op moeten gaan.